Lay ble 64 år gammel og døde av et kraftig hjerteanfall i sitt feriehus i Aspen i den amerikanske delstaten Colorado onsdag morgen, heter det i en uttalelse fra familien.

– Han var i Colorado denne uken sammen med sin kone, og dødsfallet kom helt uventet. Det ser ut til at hjertet hans ganske enkelt stanset, sier pastor Steve Wende ved First Methodist Church i Houston.

Lay ble i mai funnet skyldig i omfattende økonomisk kriminalitet i forbindelse med Enrons konkurs og kollaps i 2001, og han har den siste tiden ventet på straffeutmålingen. Det var ventet at han ville få en lang fengselsstraff for sin rolle i Enron-skandalen.

Bedrageri

Også en annen av Enrons tidligere toppsjefer, Jeffrey Skilling (52), ble funnet skyldig i omfattende økonomisk kriminalitet i forbindelse med Enrons kollaps. Retten kom blant annet fram til at de to sjefene bevisst holdt Enrons enorme økonomiske problemer skjult for investorer i forkant av det som ble den største konkursen i USAs historie.

Rettssaken mot de to tidligere toppsjefene markerte slutten på en fire år lang etterforskning av konkursen. De to ble funnet skyldige 25. mai, og straffeutmålingen skulle skje 23. oktober.

Lay nektet straffskyld, men ble likevel funnet skyldig på seks tiltalepunkter om blant annet bedrageri. Han risikerte flere tiår i fengsel.

Enorm gjeld

Kenneth Lay ble født 15. april 1942 av fattige foreldre i Missouri, og jobbet seg opp i forretningslivet. I 1980 grunnla han Enron ved å slå sammen to rørledningsselskaper. Han var selskapets administrerende direktør hele veien bortsett fra en kort periode i 2001, og han ble igjen toppsjef før selskapet gikk konkurs senere samme år.

Flere tusen mennesker mistet jobben da Enron gikk konkurs med anslagsvis 40 milliarder dollar, eller rundt 250 milliarder kroner, i gjeld. Enron var en gang USAs sjuende største selskap, og gjelden var skjult ved hjelp av en skog av underselskaper og avtaler som var holdt utenfor bedriftsregnskapet.

Lay og Skilling beriket også seg selv i betydelig grad ved hjelp av regnskapsjukset.

Enron-skandalen førte til at mange mistet tilliten til amerikansk næringsliv, men også til innføringen av tøffe reformer for å hindre økonomisk kriminalitet.