Den amerikanske romfartsorganisasjonen NASA har tidligere mislykkes to ganger i forsøket på å få ferja av gårde. Men tirsdag var værforholdene ved Cape Canaveral sørøst i USA gode nok til at oppskytningen kunne gjennomføres.

«Discovery» ble skutt opp klokken 20.38 norsk tid, og omkring ni minutter senere hadde den funnet sin omløpsbane.

Tolv døgn

– Dette er en viktig oppskyting som forhåpentligvis fører til at romferjeprogrammet blir gjenopptatt og at romstasjonen blir bygget ferdig, sier romfartsekspert Erik Tandberg i en pressemelding fra Norsk Romsenter.

Mannskapet på sju skal føre ferja opp til sammenkobling med den internasjonale romstasjonen ISS og deretter vende tilbake til jorda etter en ferd med tolv døgns varighet.

En sprekk i isolasjonsmaterialet på romferjas utvendige drivstofftank så heller ikke ut til å være til hinder for romferden. Faren for at løst materiale skulle skade «Discovery» ble betegnet som svært liten.

Flere biter løsnet

Også i dag ble det dramatikk. Flere biter løsnet omtrent to og trekvart minutt etter starten, sa den amerikanske romfartsadministrasjonens talsmann Wayne Hale tirsdag. Han var usikker på om det dreide seg om biter av isolasjonen eller «noe annet».

– Vi så også at noe falt av etter omtrent fire minutter og femti sekunder, tilføyde Hale ifølge nyhetsbyrået AFP. – Dette er senere enn tidspunktet da isolasjonen kunne ha skadd de keramiske flisene i varmeskjoldet, framholdt han.

CHARLES W LUZIER