Nekrologene ble skrevet allerede i 1998, da le Pens parti Nasjonal Front sprakk i to. Men le Pen og hans folk har lappet partiet sammen igjen, og i årets valgkamp har 73-åringen opptrådt som en ungdommelig terrier, med ustanselige glefs til alle kanter.

Franske velgere har hatt problemer med å se særlig forskjell på de to hovedkandidatene ved årets valg, sittende president Jacques Chirac og statsminister Lionel Jospin. Ved å glefse til høyre så vel som til venstre, lyktes det le Pen å danke ut Jospin i søndagens valgomgang.

Aldrende

Selv om de færreste tror han kan slå Chirac i annen valgomgang 5. mai, har le Pen bevist at han fortsatt er til å regne med. Samtidig står det klart at dette er hans siste sjanse: Ikke bare er han selv en eldre mann, de fleste av hans velgere er også gamle mennesker.

Jean-Marie le Pen ble født i Bretagne i Vest-Frankrike i 1928, og har en fortid som soldat i Fremmedlegionen, med aktiv tjeneste i Indo-Kina og Algerie. I 1956 fikk han sitt første politiske verv, som folkevalgt for Pierre Poujades høyrepopulistiske skatternekter-parti.

I 1972 dannet han Nasjonal Front, og i 1974 stilte han for første gang som kandidat ved et presidentvalg. Den gang fikk han bare 0,74 prosent av stemmene, men le Pen ga ikke opp: I 1988 fikk han 14 prosent og i 1995 15 prosent.

Bølle?

I 1998 prøvde tilhengere av le Pens politiske kronprins Bruno Megret å ta makten over partiet. Kuppforsøket mislyktes, men førte til så mye uro at mange avskrev Nasjonal Front som et politisk konkursbo, og le Pen som en stormannsgal bølle.

Men kommentatorene som skrev le Pens og partiets nekrologer, var for tidlig ute. I sin presidentvalgkamp i år, den fjerde i le Pens karriere, har le Pen med stor suksess utnyttet en bølge av fremmedfrykt og politikerforakt til å gjøre politisk comeback.

Hvis le Pen skulle greie å gjøre denne bølgen enda større, for eksempel gjennom en forsoning med Bruno Megret, er det ikke utenkelig at han beseirer Chirac 5. mai. Da vil Frankrike få sin første statssjef fra ytre høyre siden marskalk Henri Petain i 1940.

VIDERE: Høyreekstreme Jean-Marie le Pen jubler etter at han i går gikk videre til andre valgomgang.
FOTO: SCANPIX