Presidenten gir nå føderal hjelp til delstaten som er rammet av voldsomme branner. En halv million mennesker har fått ordre om å evakuere. Brannene piskes frem over knusktørre åser og villaområder sør i den amerikanske delstaten.

Les også: X-filesstjerne nekter å evakuere

Til nå er rundt 700 hus og forretningsbygninger blitt flammenes rov.

Antallet mennesker som er på flukt stiger og tirsdag hadde rundt en halv million mennesker fått evakueringsordre fra myndighetene.

1500 soldater fra nasjonalgarden er nå blitt satt inn for å hjelpe brannmannskapene i det vanskelige slukningsarbeidet i California. Minst 14 branner er ute av kontroll mellom grensen til Mexico i sør og Santa Barbara i nord, både langs kysten og i fjellene bak Los Angeles. I ferieområdet Lake Arrowhead gikk minst 130 hus med.

Vel 1 million mål er ødelagt i brannene som er blant de verste i Californias historie. Hele regionen er knusktørr etter at det i lengre tid har vært rekordhøye temperaturer og rekordlite regn. Mange steder minner flammene om lava fra vulkaner.

– Det så ut som verdens ende, sa en brannmann fra San Diego, Mitch Mendler. Men til tross for skrekkinfernoene har bare en person omkommet mens rundt 20 er blitt skadd.

Evakuerte i sikkerhet Et stadion i San Diego er åpnet for 10.000 mennesker som har måttet forlate sine hjem. De sitter sammen på tribunene der de følger med på brannenes utvikling på TV.

En av de evakuerte, Nancy Canfield, forteller om en dramatisk evakuering.

– Bare i løpet av den tiden det tok å gå fra huset til bilen, var ansiktene til barna dekket av sot, forteller hun.

– Jeg er bare så takknemlig for at vi alle kom oss ut og nå er i trygghet, forteller Canfield, som flyktet med sin familie, deriblant sine barnebarn.

Blant de mange som måtte evakueres, var hundrevis av pasienter som ble flyttet med sykebiler og skolebusser fra et sykehus og et sykehjem i San Diego, og rundt 1.000 fanger fra et fengsel i Orange County.

Skuespillerne Mel Gibson, Kelsey Grammer og Victoria Principal er blant kjendisene som har måttet rømme fra sine hus i den velstående forstaden Malibu utenfor Los Angeles, der mange av stjernene bor.

Tragisk tid – Dette er en tragisk tid for California, uttalte guvernør Arnold Schwarzenegger.

Han er imidlertid fast bestemt på ikke å gjøre de samme feil som ble begått under tidligere naturkatastrofer i USA.

– Amerikanske byer og delstater har lært av feil begått i fortiden, vi ønsker nå å være sikre på at vi er så godt forberedt som vi kan og vi vil følge hvert skritt på veien, uttalte Schwarzenegger.

Allerede mandag erklærte han full alarmberedskap og ga ordre om at 1.500 soldater fra nasjonalgarden blir satt inn i slukningsarbeidet. Nabostatene Nevada og Arizona sendte også brannmannskaper for å hjelpe.

I 2005 ble Bush-administrasjonen sterkt kritisert for å ha reagert seint og dårlig på orkanen Katrinas herjinger.

Vind fra ørkenen Den såkalte Santa Ana-vinden blåser vestover med vindkast på mellom 97 og 160 km/t. fra den glovarme ørkenen i det indre av California. Vinden sørger for at brannene spres ved at glør blir blåst flere kilometer av gårde og antenner nye branner i det knusktørre buskaset.

Ifølge meteorologene er det ikke håp om at vinden legger seg med det første, og så lenge vinden blåser så sterkt som den gjør, er det lite håp om å få kontroll over brannene.

FRED GREAVES