Orkanen Rita har nå vindkast opp mot 265 kilometer i timen, og er den tredje kraftigste orkanen som noen gang er registrert i USA.

Myndighetene har slått full alarm og erklært unntakstilstand i delstatene Texas og Louisiana, der over én million mennesker nå er på flukt fra kysten.

Oljeinstallasjoner i Mexicogolfen er evakuert og fire store oljeraffinerier på land er stengt, i påvente av orkanens piskende vrede.

Houston tømmes

I millionbyen Houston er skoler og offentlige kontorer stengt, alle arrangementer avlyst og motorveiene overfylt av biler på vei innover i landet.

Også i Galveston, oljebyen som ligger på en øy sør for Houston, er de 60.000 innbyggerne bedt om å forlate sine hjem. Galveston ble rasert av en orkan i 1900, som kostet over 6.000 mennesker livet.

– Evakueringen av øya går svært bra, konstaterte borgermester Lyda Ann Thomas onsdag kveld.

– Evakuer

Også i New Orleans som ble offer for orkanen Katrina 29. august, har myndighetene beordret full evakuering.

– Jeg oppfordrer innbyggerne til å lytte omhyggelig til instruksjonene som blir gitt av delstatsmyndigheter og lokale myndigheter. Og følg dem, sa president George W. Bush onsdag.

– Vi håper og ber om at orkanen Rita ikke blir en katastrofal storm, men må være forberedt på det verste, sa Bush.

Nei til Cuba

Bush har nå satt forsvaret i full beredskap, smertelig klar over hvor sent hjelpen nådde fram etter Katrinas herjinger.

Fra Cuba, som har tilbudt å sende 1600 leger og 34 tonn medisiner til de orkanrammede områdene, vil Bush derimot ikke ha noen hjelp.

– Nok amerikanske leger har meldt seg frivillige, hevdet en talsmann for myndighetene i Louisiana onsdag.

Cuba tilbød seg i likhet med over 140 andre land og organisasjoner å bidra med hjelp til ofrene for orkanen Katrina, og ble onsdag selv rammet av etterfølgeren Rita.

Flere hundre tusen cubanere ble evakuert før Rita nådde kysten av landet, og det er ikke meldt om omkomne.

SIKRER: Randall Reynolds sikrer huset sitt i Galveston, Texas