— John McCain bør ikke undervurderes. Demokratene skal ikke ta noe for gitt om utfallet av presidentvalget. Jeg tror det kan bli en hard konkurranse om valgseieren, sier professoren fra Purdue-universitetet i Indiana som den siste uken har delt sine kunnskaper om amerikansk politikk med studentene på studiet for Amerika-kunnskap ved Universitetet i Bergen.

Faktisk er ikke Shaffer fremmed for å satse noen kroner, rett nok ikke så mange, på at McCain går seirende ut av presidentvalget i november.

— Det er mange som undervurderer ham, både som menneske og politiker. McCains utfordring blir å etablere seg som kandidat uten at han kan knyttes for tett til president Bush. Og han må sørge for å appellere til yngre velgere. Det kan bl.a. skje ved valg av visepresidentkandidat. En visepresidentkandidat skal bidra med det presidentkandidaten ikke har. I McCains tilfelle gjelder det f.eks. appell til yngre, kristenkonservative og økonomiske kunnskaper. Skal han ha vinnersjanser, må han også makte å holde partiet samlet. I praksis betyr det at han ikke må støte velgergrupper fra seg, sier Shaffer.

For øvrig mener han at kristenkonservative velgere tillegges for stor innflytelse, at de i realiteten kanskje har mindre å si som gruppering enn for noen år siden. - De er blitt institusjonalisert, blitt en del av partiet i likhet med andre interessegrupper. Men det betyr også at McCain ikke må foreta seg noe som gir dem grunn til å opptre samlet i en eventuell avvisning av hans kandidatur.

«Unnlater å stemme»

— Det verste som kan skje både for McCain og partiet er at republikanske velger unnlater å stemme. Marginene er så små i mange delstater at små forskyvninger i velgergrunnlaget kan gi store forandringer i forhold til sluttresultatet for fire år siden, fremholder Shaffer. Han peker ut stater som Florida, Ohio, Missouri og Colorado der utfallet kan få stor betydning.

Det skyldes ikke minst etniske endringer i befolkningen. Velgere med latinamerikansk bakgrunn gjør seg gjeldende i økende grad over hele USA. - Det er en befolkningsgruppe som øker svært raskt. I løpet av få år kan dette bidra til store kulturelle endringer i USA, sier han.

Øket politisk interesse

Med erfaring fra universitetsmiljøene mener Shaffer at det er en økt politisk interesse i ungdomskullene. Og at den har dreid i retning av Demokratene.

— Tidligere var de mer republikanske. Holder utviklingen seg, vil vi se store forandringer i det politiske landskapet i løpet av en tiårsperiode. Nå er den politiske interessen mer aktivistisk. Jeg utelukker ikke at tvekampen mellom Hillary Clinton og Barack Obama kan ha bidratt til dette, sier Shaffer.

Økonomien avgjør

— Hva tror du kan bli den største utfordringen for John McCain?

— Den økonomiske utviklingen. Forverrer økonomien seg, skal McCain ha gode argumenter og løsningsforslag om han ikke skal tape. Tilbakeslaget i økonomien setter allerede sitt preg på mange lokalsamfunn, folk merker det på kroppen.

— Du synes å holde McCain som en liten favoritt?

— I utgangspunktet har Demokratene en naturlig fordel. De er i opposisjon, USA har en president som er svært upopulær og folk ønsker forandring. Men det er farlig å ta en seier på forskudd. Det gjør at jeg holder døren åpen for McCain, inntil det motsatte er bevist, sier Bill Shaffer.

Tror du på McCain? Diskutér saken her.

John McCain
BRIAN SNYDER
SATSER PÅ MCCAIN: Professor Bill Shaffer ved Purdue-universitetet i Indiana satser gjerne noen kroner, men ikke mange, på at John McCain vinner presidentvalget i USA i november. FOTO: RUNE BERENTSEN