Et nytt kapittel i den seks år lange og kompliserte striden mellom EU-kommisjonen og verdens mektigste teknologigruppe Microsoft åpner mandag. Da innledes en fem dager lang høring i EUs nest øverste domstol, Førsteinstansdomstolen, som holder til i Luxembourg.

Høringen er et ledd i behandlingen av Microsofts anke av en beslutning som EU-kommisjonen tok 24. mars 2004. Kommisjonen fant da at Microsoft hadde misbrukt sin dominerende markedsposisjon som leverandør av operativsystemet Windows, og ila selskapet en bot på 497 millioner euro (rundt 4 milliarder kroner).

Microsoft krever at beslutningen blir omgjort, og har hyret inn et kobbel av advokater og eksperter for å overbevise domstolen om at selskapet ikke har gjort noe galt.

Førsteinstansdomstolens beslutning er ikke ventet før mot slutten av dette året eller begynnelsen av det neste.

Anklager

Striden mellom de to partene går helt tilbake til 2000, da EU-kommisjonen sendte den første advarselen til Microsoft om antatt misbruk av selskapets dominerende markedsposisjon. Et hovedpunkt i anklagen var at Microsoft bandt programvaren Media Player, som brukes til å spille av musikk og video, til operativsystemet Windows.

EU-kommisjonen hevdet at når Microsoft solgte Media Player sammen med Windows, sørget selskapet samtidig for å holde andre produsenter av lignende programvare (medieavspillere) ute av markedet.

EU-kommisjonen anklaget også Microsoft for å gjøre det vanskelig å bruke rivaliserende produsenters programvare sammen med operativsystemet Windows. Kommisjonen krevde derfor at Microsoft måtte gi fra seg mer teknisk informasjon om Windows slik at konkurrenter kunne lage programmer som «snakket bedre» med Windows.

Maktkamp

Bak disse tekniske sidene av saken skjuler det seg en formidabel maktkamp mellom EU-kommisjonen, som regnes som svært mektig i spørsmål som gjelder det indre marked, og verdens mektigste teknologigruppe, som er i hendene på verdens rikeste mann, Bill Gates.

Boten som Microsoft fikk i 2004 er den største EU-kommisjonen har ilagt noen noensinne. Observatører mener saken i siste instans handler om Kommisjonens makt og troverdighet.

– Dersom Kommisjonen taper denne saken, vil den måtte revurdere måten den håndterer misbruk av dominerende markedsposisjoner på, sier professor i konkurranselovgivning Damien Geradin til nyhetsbyrået AFP.

Utvikling

Microsoft hevder på sin side at det er framtidens teknologiutvikling som står på spill i striden med EU-kommisjonen.

– Dette handler om hvorvidt selskaper skal kunne forbedre sine produkter ved å utvikle nye egenskaper og hvorvidt et framgangsrikt selskap må utlevere sin verdifulle åndelige eiendomsrett til konkurrenter, hevdet Microsoft i en uttalelse før høringen i domstolen i Luxembourg.

Microsofts konkurrenter er ikke enig.

– Det Microsoft snakker om er frihet til innovasjon for dem, ikke for andre, sier Thomas Vinje, som er advokat for en sammenslutning av Microsofts konkurrenter, til Reuters.