JØRGEN ULLERUPParis

I det minste kan franskmennene glede seg over at de ikke lever i 1718 og 1719. Ifølge historikeren Emmanuel Le Roy Ladurie døde den gangen 700.000 mennesker, særlig små barn, i løpet av to år med en voldsom hetebølge.

Men det er sikkert en dårlig trøst, for også i år er dødstallene oppsiktsvekkende høye. Over hele Frankrike har den ulidelige varmen ifølge helsedepartementet drept opp imot 3000 mennesker direkte eller indirekte, og sykehusene kjører på randen av sammenbrudd for å behandle de mange dehydrerte pasientene.

Fullt i likhusene

Hetebølgen er også blitt en politisk varm potet i Frankrike, for regjeringen beskyldes fra alle sider for ikke å ha gjort nok for å forberede landet på en krisesituasjon.

De fleste franske sykehus er ikke utstyrt med klimaanlegg, så sykepleiere, leger og pasienter svetter under temperaturer på over 30 grader. Tallrike undersøkelser har gjennom årene rost det franske sykehusvesen som et av de beste i verden, men i øyeblikket likner sykehusene katastrofelasaretter.

I korridorene ligger tørste, eldre pasienter på rekke og rad, og flere steder har regjeringen fått åpnet dørene til militærsykehuse. Sykehuspersonale er kalt hjem fra ferie, og medisinstudenter og pensjonerte leger oppfordres til å hjelpe til.

Begravelsesbyråene har sprengt kapasitet. Antall døde har i de siste ukene steget med 50 prosent i Paris og større provinsbyer i forhold til et normalt år, og det er ikke plass i kapeller og likhus. Mellom 4. og 10. august har begravelsesbyrået Pompes funèbres générales, som representerer en fjerdedel av markedet, registrert 3.225 dødsfall, 925 flere enn i samme periode tidligere år.

Nødplan

Paris er hardest rammet. Pårørende oppfordres til å beholde sine døde hjemme lengst mulig. I en boligblokk ved Porte de Saint-Cloud måtte en avdød ifølge radiostasjonen France Inter ligge i mange dager fordi ingen visste hvor de skulle gjøre av liket. Stanken av død bredte seg til hele oppgangen.

Mens mange leger begynner å snakke om en epidemi, har statsminister Jean-Pierre Raffarin iverksatt en nødplan for å klare presset. Stengte sykehusavdelinger er i all hast gjenåpnet, og i utkanten av hovedstaden har myndighetene satt opp avkjølte telt som midlertidig fungerer som likhus for å ta noe av presset.

Røde Kors har sendt frivillige ut til pleiehjem der beboerne er mest i faresonen. Gamle pasienter har mistet fornemmelsen av at de er tørste, og drikker ikke nok. Flere steder har derfor personalet brukt tvang for å få dem til å innta væske.

Ga ministere munnkurv

Sammen med varmen har også forurensningen toppet seg. Luften i de større byene svir i øynene, og de franske skogene som normalt er grønne på denne tiden har ikledd seg brune høstfarger med visne blader.

Opposisjonen har ikke vært sen om å slå politisk mynt på krisen og beskylder den borgerlige regjeringen for å handle for lite og for sent. Helseminister Jean-François Mattei forsøkte fra sitt sommerhus i Sør-Frankrike å forsvare seg med at varmebølgen ikke kunne forutses, og at situasjonen er under kontroll. Men bildene av den feriekledde minister beroliget ikke.

Regjeringssjef Raffarin forbød deretter sine ministere å delta i noen polemikk om varmebølgen, men den strategien holdt kun i få dager. Ministere ble kalt tilbake, og iført slips har de i de siste døgn stått i kø foran tv-kameraer for å fortelle sine lidende velgere at alt gjøres for å avhjelpe katastrofen.

Avisen Libération skriver i en leder at krisen avslører vesentlige mangler i det franske helsesystemet, og den beskylder regjeringen for ikke å gjøre nok for å leve opp til president Jacques Chiracs mange flotte løfter om å gjøre mer for miljøet. Franske atomkraftverk har fått dispensasjon til å slippe ut varmere kjølevann i elvene enn normalt. Biltrafikken, som er den vesentligste forurensningskilden i byene, er ikke forsøkt redusert.

Heldigvis falt temperaturen i den nordlige delen av Frankrike betraktelig i går. Men ifølge leger vil de ta mange dager før krisen er over, selv om temperaturen skulle vende tilbake til normalt sommernivå.

TRANGT I KORRIDORENE: På sykehuset Saint Antoine i Paris ligger pasientene tett i tett i gangen. Selv om temperaturen i går falt noe, vil det ta mange dager før krisen er over, sier franske leger.<br/> FOTO: AP