— Nå må folk bestemme seg. Jeg mener vi legger frem en rimelig pakke, sa statsminister og EU-formann Tony Blair kl. 21.40 i går kveld.

Han var da på vei inn til de andre statslederne for å presentere britenes endelige forslag til langtidsbudsjett for EU. Blair ga ingen detaljer, men sa at forslaget betydde en håndsrekning til de fattige, nye medlemslandene i øst. Han sa også at britene ville betale sin rettmessige andel.

Kansler Angela Merkel hadde tidligere på kvelden sørget for ny giv i forhandlingene, med et forslag om å øke det totale EU-budsjettet med snaut 13 milliarder euro. Det ble møtt med glede både hos franskmenn og polakker, til tross for at det bare var snakk om 0,015 prosent mer enn det gamle tilbudet fra EU-formann Blair. Britenes forslag var blitt stemplet som fullstendig urealistisk og altfor lite både av Frankrike og de nye EU-medlemmene i øst.

— Dette gir flere muligheter for et solidarisk budsjett. Vi er betydelig nærmere et kompromiss, sa Polens statsminister Kazimierz Marcinkiewicz i en av forhandlingspausene etter Merkels utspill.

Chirac positiv

Også franske Jacques Chirac var i 20-tiden bedre til mote enn på lenge.

— Alt er ikke løst. Men vi beveger oss litt etter litt i retning av en løsning, sa presidenten.

Tyskland er største bidragsyter til EU-budsjettet, og selv om Merkel la opp til at britene måtte ta sin del av støyten - tre milliarder euro ekstra kutt i deres mye omtalte EU-rabatt - betydde forslaget at også Tyskland tar mye av børen.

Men Gerhard Schröder sa ja til et enda dyrere forslag for Tyskland under toppmøtet i sommer. Den budsjettskissen gikk i bosset, etter at britene og franskmennene ikke greide å bli enige.

Blair sliter hjemme

Et av de vanskeligste punktene i forhandlingene har vært om britenes budsjettrabatt skal barberes permanent, eller om reduksjonen bare skal gjelde frem til 2013.

Britisk økonomi er veldig mye bedre i dag enn da milliardrabatten ble innført i 1984, men også Blairs regjering sliter med finansene. Finansminister Gordon Brown, Blairs antatte etterfølger i statsministerstolen, har to ganger på rad måttet gå ut nedjustere regjeringens forventninger til den økonomiske veksten i øyriket. Det overoptimistiske prognosene har han fått mye pepper for, og justeringene vil merkes i statskassen. Det har ikke gjort pengediskusjonene i Brussel enklere.

Strid om landbruk

Også britenes ønske om å kunne revidere EU-budsjettet for 2007-2013 underveis, kanskje allerede i 2008, var det sterkt delte meninger om i går kveld. De hadde ikke gitt opp ønsket om endringer i EUs felles landbrukspolitikk, som sluker 42 prosent av midlene EU har å rutte med. Dessverre for britene var de selv for tre år siden med på å låse størrelsen på landbrukssubsidiene frem til 2013. Frankrike er desidert største mottaker av disse pengene, og har vært svært lite lystne på å sette en strek over avtalen de har nå.

Svenskene har vært blant Blairs støttespillere. Statsminister Göran Persson understreket i går at EU trenger et «moderne budsjett», med mer penger til forskning og mindre til landbruk.

Det er på linje med Tony Blairs syn, som under forrige toppmøte latterliggjorde Frankrikes president Jacques Chirac for hans tro på europeisk landbruk. «Bisart» var Blairs karakteristikk av Chiracs påstand om at Europas fremtid ligger i landbruket.