— Det finnes ett evig problem med demokratiet, sier Zach Leven.

Zach er en tynn 31-år gammel dataekspert med kort svart hår og et stikkende, utålmodig blikk.

— Problemet er at massene er for dumme til velge president.

Zach smiler beskjemmet. Han vet at han ikke burde si det, men han klarer ikke å la være: Zach er blant den gruppen amerikanere som føler seg overkjørt av massene i Middle America - de som kjører til gudstjeneste hver søndag i truck og som tror at Saddam Hussein sto bak 11. september. Det er denne gruppen som har makten i USA nå.

Zach, derimot, føler seg maktesløs. Han hører til på andre siden av den politiske kløften i en stadig mer splittet nasjon. Nå opplever de at landet styres av en kristen-konservativ regjering som mangler sidestykke i amerikansk historie.

— Det er som om landet vårt har blitt kidnappet. Jeg føler meg hjelpeløs, sier Dorothy Gribbin (32).

Det viktigste valget i livet

Howard Dean (54) vet at mange amerikanere føler som Dorothy. Derfor er et av hans kampanjemotto «Ta tilbake landet ditt».

Dean, lege og tidligere guvernør i delstaten Vermont, var et ukjent navn i amerikansk politikk for et år siden. Nå viser meningsmålingene at han ligger an til å vinne den demokratiske nominasjonen i primærvalgene som begynner denne måneden. Deans ukonvensjonelle politiske bevegelse har tatt det etablerte politiske miljø på sengen.

Den første onsdagen i hver måned arrangeres det Dean MeetUps på barer og cafeer over hele USA. Mer enn 150.000 mennesker deltar på møtene. Bergens Tidende drar til et MeetUp i bydelen Queens i New York.

Det er her vi møter Zach og Dorothy og en gruppe på 25-30 andre Dean-tilhengere.

— Dette valget blir sannsynligvis det viktigste i vår livstid, sier Dorothy, som innrømmer at hun ikke har vært interessert i politikk før.

Det er en sterk følelse i USA av at landet står ved et veiskille. Bush-administrasjonens har i løpet av 2003 vist at den er kompromissløs ovenfor politiske motstandere, både i og utenfor USA.

— Dette er den farligste regjeringen Amerika har hatt, sier Dean.

— Bush har brukt frykten etter 11.september til få gjennomført sin radikale politikk. Hans mangel på respekt for internasjonale organ som FN har fått meg til å reagere, sier kunstneren Leyna Fisher (28).

Grasrotbevegelse

Howard Deans valgkampanje er noe helt nytt i amerikansk politikk. Ved hjelp av internett har han bygd opp en enorm grasrotbevegelse. Nettsidene organiserer møter og samler inn penger til kampanjen. «Dean for America» har skapt et nettverk av ivrige tilhengere i hver avkrok av landet. Denne økende hæren av fotsoldater jobber utrettelig for å skaffe nye rekrutter.

Og ikke minst, de samler inn penger. Howard Dean samlet inn mer penger enn noen annen demokrat i 2003 - 300 millioner. Det er ny rekord for en opposisjonspolitiker. Og i motsetning til Bush (som har samlet inn svimlende 800 millioner) kan han skryte av at pengene kommer fra vanlige folk, ikke fra store selskaper med lumske hensikter.

Bush-hat

For å forstå Deans suksess, må man forstå splittelsen i det amerikanske folket og hatet som har bygd seg opp mot president Bush. Bush-regjeringens politikk det siste året har vært en eneste lang tråkking på demokratenes prinsipper. De har avvist FN og andre internasjonale organisasjoner og avtaler, de har gitt skattelettelser til de rike mens statsbudsjettet har rekordunderskudd, de har gitt grønt lys for utbygging av naturreservater, og latt bedrifter få lov til å forurense mer. Terrorfrykt har også gjort at de har presset igjennom loven kalt The Patriot Act, som gir myndighetene rett til å overvåke personer uten å oppgi grunn, eller fengsle mistenkte uten tiltale.

Kløften er bredest når det gjelder religion.

De kristne i USA blir stadig mer verdikonservative, og retten til selvbestemt abort er truet. I enkelte stater har man endatil debattert hvorvidt det bør være forbudt å undervise evolusjonsteori og Darwin på skolen, fordi det strider med bibelhistorien. Mange liberalere føler at Bush-regjeringens nykristne holdning er uforenlig med USAs grunnlovsfestede sekulære ideologi; et skarpt skille mellom kirke og stat.

Men mens Demokratene i folket stadig blir mer frustrert og sint på Bush-regjeringen, har det demokratiske partiets representanter i kongressen og senatet vært spake og uklare i sin kritikk av regjeringen, av frykt for å bli sett på som upatriotiske.

Alle unntatt én.

Skyter fra hoften

— Howard Dean skyter fra hoften, og det liker amerikanerne, sier Zach.

Han tror Dean er den eneste som kan slå Bush ved valget.

— Vi har ventet lenge på en kandidat som ikke er redd for å stå for det han mener, som ikke baserer alle sine uttalelser på meningsmålinger.

Al Gore er enig. I desember ga han Dean sin støtte.

— Hvis det var noe jeg skulle ha gjort annerledes i 2000, så var det å blåse i alle synsere og valgstrateger, og bare si akkurat det jeg mente, har Gore uttalt.

Dean har vært høylytt i sin kritikk av krigen i Irak. Han har også karakterisert skattelettelsene til George W. Bush som uforsvarlige.

Mange økonomiske eksperter er enig med Dean. Men det er vanskelig å kjøre valgkamp i USA på skatteøkning og antikrig.

Både republikanere og andre demokrater tegner et bilde av Dean som en venstrevridd radikaler. De har prøvd å sammenlikne ham med andre mislykkete demokratiske kandidater, som Michael Dukakis (1988).

Det er bare propaganda, sier Dorothy.

— Sannheten er at Dean er moderat, og ikke en venstreradikaler slik mange vil ha det til. Howard Dean kan snakke til folket, på en måte som de forstår. Han kan motivere velgerne, særlig de unge, slik som meg selv, som ikke har vært spesielt engasjert i politikk før nå.

Velsigner partnerskap

Dean gjorde stor suksess med sine helsereformer i Vermont. Denne modellen vil han bruke som en modell for resten av landet dersom han blir president. Han har også sagt at han vil øke minstelønnen fra 5,15 dollar (37 kr) til 7 dollar (50 kr). Dean mener dessuten at Bush-regjeringens utenrikspolitikk har gjort landet mer utrygt, og skapte furore da han like etter Saddam Husseins arrestasjon kunngjorde at det «ikke ville gjøre verden tryggere».

— Faren for et atomvåpen i terroristers hender er det verste som kan hende, og vi gjør ingenting for å stoppe dette. Som president vil jeg forhandle med Nord-Korea, kjøpe hele restlageret med uranium fra Russland og bruke penger på andre typer sikkerhetsforanstaltninger, sa Dean nylig.

Men Deans begrensete erfaring med utenrikspolitikk, og hans velsignelse av homofile partnerskap i Vermont kan bli hans største hinder i kampen om Det hvite hus. Det kan gjøre ham uspiselig for mange verdikonservative, særlig i sørstatene.

Skal Dean ha en sjanse mot Bush må han ut til et langt bredere publikum - særlig den hvite arbeiderklassen og de svarte velgerne. Han har fått støtte fra flere av USAs største fagforeninger, som er et viktig løft. Foreløpig levner ikke de fleste analytikere ham mange sjanser i en kamp mot Bush i høst. Meningsmålingene viser det samme. Men hans disipler er optimister.

— Dean kan knuse Bush debattene - han er en tøffing, sier Zach.

— Jeg tror vi vinner. Jeg må tro det.

«HAT-KANDIDAT»: Howard Dean ligger an til å bli demokratenes presidentkandidat i USA. Mange beskylder Dean for å være en ren «hat-kandidat» som nærer opp under misnøyen med George W. Bush.<p/> FOTO: CHARLIE NEIBERGALL, AP