Søndagens kamper er de mest voldelige siden opptøyene i februar som førte til at president Hosni Mubarak måtte gå av.

Flere hundre koptiske kristne tok til gatene søndag for å demonstrere etter at en kirke i Aswan-provinsen brant ned i forrige uke.

TV-bilder viste at demonstrantene satte fyr på militære kjøretøy og kastet bensinbomber mot sikkerhetsstyrker i Kairo. Vitner rapporterte om kraftig skyting.

Minst 19 drepte

-16 koptisk kristne demonstranter ble drept i sammenstøt med egyptiske sikkerhetsstyrker søndag, sier nyhetsbyrået AFPs korrespondent etter at han selv har vært på et sykehus og talt likene.

Midt blant sørgende slektninger skal en prest ha sagt til korrespondenten at minst fem av de døde skal ha blitt kjørt ned av et militært kjøretøy. Flere av likene hadde skuddsår.

Ifølge sykehuskilder nyhetsbyrået Reuters har snakket med, skal minst 19 personer være drept.

Statsminister vil ha ro

— Tre soldater er skutt og drept av koptiske demonstranter utenfor den statlige TV-kanalens bygninger i Kairo, meldte TV-kanalen selv søndag kveld.

Senere rapporterte kanalen at også demonstranter var drept og at 150 personer var såret i kampene, uten å si noe om hvor mange av dem som var demonstranter og hvor mange som var soldater.

Egypts overgangsregjering var raskt ute med å oppfordre til ro.

— De eneste som drar nytte av disse voldshandlingene, er fiendene av januarrevolusjonen og det egyptiske folk, både muslimer og kristne, skriver statsminister Essam Sharaf på sin Facebook-side.

Økt spenning

Spenningen mellom kristne og muslimer har økt etter opprøret i februar. Søndagens vold skjer få uker før valget på nasjonalforsamling 28. november, det første valget siden Mubarak ble tvunget til å gi fra seg makten.

Demonstrasjonene søndag bunner i at flere kristne, som utgjør rundt ti prosent av Egypts 80 millioner innbyggere, anklager muslimske ekstremister for å ha ødelagt kirken i Aswan. De krever at provinsguvernøren skal miste jobben for ikke å ha beskyttet bygningen.