– 65 gruvearbeidere er omkommet, og skjebnen til 35 andre er ukjent, sa talsmann for det ukrainske krisehåndteringsdepartementet, Igor Krol, søndag kveld til nyhetsbyrået AFP.

Ulykken skjedde tidlig søndag morgen, da metangass eksploderte på over 1.000 meters dyp i Zasjadko-gruven i byen Donetsk, en gruve som også flere ganger tidligere har blitt rammet av ulykker.

Etter eksplosjonen brøt det ut brann inne i gruven. 457 mennesker befant seg i gruva da ulykken skjedde, men bare rundt 30 var like ved eksplosjonsstedet.

28 mennesker er sendt til sykehus, og tilstanden for én av dem er alvorlig.

Uklar skjebne

Statsminister Viktor Janukovitsj besøkte søndag gruven som ligger i Donetsk-regionen, der han kommer fra.

– Deres skjebne er uklar, sa Janukovitsj om de savnede arbeiderne etter å ha møtt en kommisjon som skal granske ulykken.

Han sa videre at gruven, luftekanaler og vannkanaler raste sammen på ulykkesstedet, men at dette nå er ryddet av veien.

Det brenner fortsatt i gruven, og derfor er gruvesjakter fylt av tykk røyk. Dette hindrer redningsarbeiderne å nå frem, sier en fagforeningsrepresentant.

Sjansene for å redde ut overlevde er svært små, sa Juri Zajats i arbeidernes fagforening søndag ettermiddag.

– Sjansene er små. De er elendige.

– Hater dem

Sjokkerte familiemedlemmer samlet seg ved gruven søndag morgen, desperat på jakt etter nytt om sine kjære.

– Jeg hater dem, disse gruvene, sier en middelaldrende kvinne.

Tårene renner nedover ansiktet hennes mens hun venter på informasjon om en slektning.

En stor redningsoperasjon var søndag på gang, med 65 redningsteam og 20 medisinske enheter i sving.

– Arbeidet er vanskelig fordi hendelsen har rammet ventilasjonssystemet, sa Mykola Malaejev fra arbeidstilsynet.

Farlig gruve

Rundt 10.000 mennesker arbeider i Zasjadko-gruven, som produserer opptil 10.000 tonn kull hver dag. Den har også rykte på seg for å være en av de farligste i landet, etter flere ulykker som har kostet arbeidere livet. I september i fjor mistet 13 gruvearbeidere livet på grunn av en gasslekkasje, og flere andre ble syke.

Den vanligste ulykkesårsaken i Zasjadko-gruven er at det plutselig samler seg metangass i gruvegangene, opplyser Anatolij Akimotsjkin, leder for gruvearbeidernes fagforening. Han sier at selv om mye er gjort for å bedre sikkerheten etter disse ulykkene, er det fortsatt deler av gruven som har dårlig standard.

Kullgruvene i Ukraina rammes hyppig av ulykker som gasseksplosjoner. Mange av gruvene ble åpnet så tidlig som på 1800-tallet. Økonomien i mange av gruvene er dårlige og de bruker gammelt utstyr fra Sovjet-tiden.

Den mest alvorlige gruveulykken i Ukraina, skjedde i mars 2000. Da døde 80 arbeidere da kullstøv eksploderte i en gruve i Lusjansk.

REUTERS/SCANPIX
FORBEREDELSER: Redningsfolkene studerte kart over gruvegangene nøye før de kunne ta seg inn.
STRINGER/RUSSIA
FRYKT: En kvinne står fortvilet ved hovedinngangen til anlegget.
STRINGER/RUSSIA
VIL REDDE LIV: Redningsfolk på vei inn i gruven.
STRINGER/RUSSIA