AFP har dermed økt dødstallet med 40 personer siden en pressekonferanse tidligere i ettermiddag hvor 93 mennesker ble bekreftet omkommet. Reuters melder om at dødstallet har økt med 20 personer.

På en pressekonferanse i Roma torsdag ba visestatsminister Alfano resten av Europa om hjelp med å håndtere de mange flyktningene som kommer til Italia i båter etter at en overfylt båt tok fyr og kantret utenfor den italienske øya Lampedusa.

Av de 93 første som ble bekreftet omkommet var tre barn. Blant de døde er også to gravide kvinner, opplyser Italienske myndigheter.

Rundt 500 mennesker befant seg i båten, og torsdag ettermiddag var fortsatt om lag 200 mennesker savnet.

Offisielle kilder sier at likene blir brakt til en flyhangar på grunn av at de er så mange.

Pågrepet for smugling

En av dem som er mistenkt for menneskesmuglingen, overlevde ulykken og er pågrepet, ifølge La Repubblica. Avisa melder at båten som rommet flere hundre mennesker, kun var mellom 10 og 15 meter lang.

Påtalemyndigheten har åpnet etterforskning av massedrap og ulovlig innvandring.

Italias statsminister Enrico Letta kalte hendelsen «en enorm tragedie» i en melding på Twitter.

— De overlevende er i sjokk. De har vært i vannet siden tidlig på morgenen, sier borgermester Giusi Nicolini på Lampedusa til TV-kanalen SkyTG24.

Tente selv på

Ifølge AFP sier borgermesteren at flyktningene selv tente ild for å bli sett av kystvakten, etter at det hadde oppstått tekniske problemer med motoren. Videre skal ilden ha spredt seg og skapt panikk om bord, noe som veltet båten.

— De første som kom til var personer i fritidsbåter som hørte skrik, sier Antonino Candela, som var blant helsepersonellet som rykket ut.

Desperate redningsarbeidere om bord på fire fartøyer henter døde og overlevende opp av sjøen.

— Det er døde overalt. Det er fryktelig, sa en av redningsarbeiderne ifølge borgermesteren.

Flyktningene er trolig fra Eritrea og kom fra en havn i Libya, opplyser FNs høykommissær for flyktninger (UNHCR).

Stor flyktningpågang

Øya Lampedusa som ligger mellom Sicilia og Tunisia, har stor pågang av flyktninger som vil søke asyl i EU.

Senest mandag druknet 13 andre flyktninger da båten deres grunnstøtte utenfor den sicilianske kysten. Det skal ha vært mellom 150 og 200 mennesker om bord, de fleste fra Eritrea.

Tusener av båtflyktninger tar seg over til Italia hvert eneste år, og i sommerhalvåret ankommer båter fra Nord-Afrika nesten daglig.