Minst 21 av britenes tolker er kidnappet de siste tre ukene, for siden å bli funnet drept med skudd gjennom hodet, skriver The Independent.

Ytterligere tre lokale tolker er savnet, og rivaliserende shiamuslimske militsgrupper mistenkes for å stå bak.

— Dette har skjedd i flere år men i mindre omfang, men nå er kampanjen trappet opp, sier en irakisk politikilde til avisen.

Blir advart

— Først blir de advart mot å samarbeide med okkupasjonsstyrkene, deretter blir de drept. Tolkene er nå det fremste målet. Det ryktes fort hvem som arbeider for britene. Naboer, folk i gaten, politioffiserer, alle ser de hvem som er tolker. Identiteten deres er sjelden lenge hemmelig, og noen går nå rundt og forsøker å drepe dem. Og de lykkes, sier politikilden.

En talsmann for de britiske styrkene i Basra medgir at lokalt ansatte stadig oftere mottar trusler.

— De siste ukene har flere av våre lokalt ansatte sivile mottatt skrevne trusler, lapper som festes til døren deres, og de blir også ropt etter og truet på gaten, sier major Charles Burbridge.

Han toner likevel ned faren de lokalt ansatte står overfor, og sier at han bare er kjent med at én lokal tolk som arbeidet direkte for britene er drept.

Livsfarlig by

Britiske og irakiske talsmenn er også uenige i sin beskrivelse av voldsnivået i Basra. Mens britiske talsmenn hevder at det bare blir funnet to drepte om dagen i Basra, sier irakisk politi at tallet er dobbelt så høyt.

Deler av Basra, blant annet universitetsområdet Qarma, regnes nå som så farlig at de irakiske sikkerhetsstyrkene holder seg unna.

De britiske styrkene har lenge forsøkt å begrense makten til den radikale shiamuslimske lederen Moqtada al-Sadr og hans milits i Basra, der også den shiamuslimske utbrytergruppen Fadhila kjemper om makten.

Hittil har Operasjon Sinbad langt på vei vært mislykket, og dødsskvadronene herjer stort sett fritt.

Britene har også måttet evakuere sin ambassade i Basra, som regelmessig kommer under granatangrep, skriver The Independent.

ATEF HASSAN
ATEF HASSAN