En gang var den største byen i Michigan symbolet på USAs industrielle makt. Men etter årelang krise og en gjeld på milliarder har Detroit begjært seg selv konkurs.

Byens myndigheter rakk i siste øyeblikk å innlevere søknaden om konkursbeskyttelse, like før advokater for byens pensjonskasser og pensjonister forsøkte å avverge det ved en annen domstol.

Den økonomisk hardt pressede amerikanske byen med rundt 685.000 innbyggere sliter med gjeld og andre forpliktelser for til sammen 18,5 milliarder dollar, det vil si godt over 100 milliarder kroner.

Truer pensjonen

Framtidige pensjonsutbetalinger og helsetjenester for tusener av arbeidere i Detroit er kommet i akutt fare som følge av en av de største offentlige konkurser noensinne i USAs historie.

Ingen hadde sett konkursbegjæringen komme, selv om byen ble satt under administrasjon for få år siden. Selv de advokatene som representerte guvernøren og rettens dommere var helt uforberedt.

— Jeg tror alle var overrasket, sier Bill Wertheimer, som er advokat for en gruppe arbeidere og pensjonister som tidligere denne måneden forsøkte å stanse en konkurs.

Ingen framgang

— Statsadvokaten hevdet at han ikke kjente til det, som om han var døv, stum og blind. Dommeren var helt klart forbløffet over det som skjedde, sier Wertheimer, som jobber for fagforbundet United Auto Workers, til nyhetsbyrået Reuters.

I motsetning til mye av resten av USA har Detroit merket lite til at det går framover i økonomien. Men det som skjer i den fallerte bilbyen, kan bli en modell for andre byer som sliter.

— Detroit har vært i krise i 30 år. Oppsvinget går utenom byen. Det er gått for langt. Det er en ond sirkel, sier lektor Niels Bjerre-Poulsen ved Center for Amerikanske Studier ved Syddansk Universitet.

— Skattegrunnlaget er flyttet ut av byen til forstedene. Og industrien, som en gang gjorde Detroit til en viktig storby, er også flyttet. Når så infrastrukturen og politiet bryter sammen, og det ikke lenger fins garanti for folks sikkerhet, flytter enda flere, sier han.

Bilindustrien

Detroit utviklet seg eksplosivt i takt med den amerikanske bilindustriens oppblomstring etter annen verdenskrig, og da byen var på sitt høyeste, var den USAs fjerde største med 2 millioner innbyggere.

De fleste av dem jobbet hos bilgigantene Ford, General Motors og Chrysler, som alle hadde hovedkvarter og fabrikker i byen.

Men i de siste årene har byen styrtdykket i takt med bilindustriens nedtur, til dels på grunn av automatisering, til dels på grunn av utflytting til billigere land. Og det har fått det økonomiske fundamentet til å smuldre opp.

Nedskjæringer og stengning av virksomheter har ført til høy arbeidsløshet og fått folk til å forlate byen i stor stil, og store deler av byen ser ut som en krigssone, med forlatte, hus i ruiner og overgrodde hager og fortauer.

Håpet er at byen med konkursbegjæringen kan få nedskrevet deler av den enorme gjelda, slik at den kan få en ny start, og folk forhåpentlig får lyst til å flytte tilbake.