TV-bildene fra ulykkesstedet viser at røyken velter ut fra den flere hundre meter dype Xinxing-gruva i Heilongjing-provinsen, nær grensen til Russland. Gasseksplosjonen tidlig lørdag morgen var så kraftig at også bygninger ved siden av gruva falt sammen.

Lørdag kveld hadde redningsmannskaper hentet ut 42 døde arbeidere fra ruinene. Arbeidet med å hente ut de 66 som er innesperret, blir vanskeliggjort av snøvær og temperaturer på rundt minus 10 grader. De savnede arbeiderne skal befinne seg rundt 500 meter nede i gruva, ifølge den statlige TV-kanalen CCTV.

– Jeg var bevisstløs en stund. Jeg oppdaget at jeg var innhyllet i røyk da jeg våknet. Jeg måtte føle meg fram for å finne veien ut av mørket, sa elektrikeren Wang Xingang til nyhetsbyrået Xinhua. Han er én av de rundt 400 arbeiderne som overlevde eksplosjonen.

President Hu Jintao og statsminister Wen Jiabao skal personlig ha gitt instrukser om hvordan redningsarbeidet skal foregå. Visestatsministeren er allerede på vei til den kollapsede gruva.

Lave sikkerhetskrav og høyt produksjonspress har gjort den kinesiske gruveindustrien til den farligste i verden. Ifølge de offisielle tallene døde rundt 3.000 arbeidere i gruveulykker i fjor. Men de reelle tallene er enda høyere, ifølge arbeidstakerorganisasjoner.