Redningsmannskaper kjempet en kamp mot tiden onsdag og natt til torsdag for å nå frem til tusener av overlevende etter orkanen Katrina som er gått tomme for mat og vann.

Strandede mennesker på hustakene signaliserte med lommelykter og håndmalte skilt for å bli hentet av helikoptrene. Andre steder vasset folk gjennom det forurensede vannet med noen få eiendeler i poser eller en handlevogn for å komme seg ut.

Myndighetene står overfor en enorm utfordring med å gi hundretusener av hjemløse midlertidige bosteder, om nødvendige teltleirer.

Etter å ha betraktet den de voldsomme ødeleggelsene fra flyet sitt på vei tilbake fra ferie, kunngjorde president George W. Bush omfattende statlig hjelp til Louisiana og Mississippi som er hardest rammet av orkanen.

Vil ta år å reparere

— Vi har å gjøre med en av de verste naturkatastrofene i nasjonens historie. Gjenoppbyggingen vil ta år. Mye av kysten er totalt jevnet med jorden. Det er mye som skal gjøres, sa Bush i Det hvite hus.

Han sa at myndighetene først vil fokusere på å gjenopprette energiforsyningen og kommunikasjonene som ble slått ut av stormen. Viktige veier og broer skal repareres så fort som mulig.

10.000 soldater fra nasjonalgarden i en rekke delstater sendes denne uken til området for å supplere de 11.000 som allerede er på plass. De skal hjelpe til med å fordele forsyninger, og ikke minst gjøre politiarbeid for å prøve å få bukt med den omfattende plyndringen som herjer særlig New Orleans.

De militære har sendt skip, helikoptre, ingeniører og andre spesialister for å slutte seg til redningsoperasjonene. Et sykehus-skip blir sendt fra Baltimore, mens lange kolonner med lastebiler med nødhjelp er på vei.

Kaotisk i New Orleans

Et lite lyspunkt i den kaotiske situasjonen er at vannivået så ut til å ha stabilisert seg etter at New Orleans ble oversvømmet da flere strekninger av byens dikesystem brast.

Men 80 prosent av byen er under vann. Noen steder ser ut som innsjøer der noen tak stikker opp, mens enkelte steder har sluppet lettere unna, for eksempel det historiske Franske kvarter som ligger på litt høyere grunn.

Borgermester Ray Nagin sier at hundrevis, kanskje tusener av mennesker har mistet livet i New Orleans, der redningsmannskaper dytter flytende lik til side for å konsentrere seg om å redde overlevende.

Det militære ingeniørkorpset forsøker å finne ut hvordan de kan tette dikene etter at de første forsøkene på å slippe sandsekker fra helikoptre mislykkes.

En kolonne med busser fra fengselsvesenet kom frem til sportsarenaen Superdome for å begynne evakueringen av opp til 30.000 nødstedte, som lever under stadig mer kummerlige forhold, uten vann og toaletter som fungerer i 35 graders varme.

De skal kjøres til Houston i Texas der myndighetene har gjort klar fotballstadionet Astrodome for å gi dem ly i månedene fremover.

Myndighetene sier det kan ta opp til fire måneder før folk kan vende tilbake til byen igjen, om de noensinne kan. En million mennesker er blitt hjemløse i byen.

Plyndring

Mens redningsaksjonen pågår blir forholdene i den oversvømte byen stadig mer kaotiske og lovløse.

Væpnede bander plyndrer supermarkeder og andre butikker for hvitevarer, TV-er, elektronikk, smykker og moteklær, drar av gårde med handlevogner fylt med esker med Nike-sko og kasser med øl. I en Wal-Mart-butikk ble hele avdelingen for våpen tømt for geværer og revolvere.

Politiet må prioritere arbeidet med å redde overlevende som sitter fast på hustak og har ikke kapasitet til å konfrontere plyndrerne. Mange av politifolkene opererer på egen hånd, uten radiokommunikasjon, mat eller bensin. Noen av dem har måttet tappe bensin fra forlatte biler for å holde politibilene gående.

I raserte byer og nabolager langs kysten av Mississippi sprer frustrasjonen og raseriet seg over at hjelpen ikke kommer. Folk vandrer rundt mellom restene av husene sine uten tilgang til mat og vann.

Først onsdag ble det satt opp flere leirer og sentre i områdene rundt Biloxi, der vann, frukt og andre forsyninger blir delt ut til innbyggere som ikke har vann, strøm til å lage mat eller et hjem.

Fattige rammes

De fattige er de som er hardest rammet både i Mississippi og Louisiana - USAs to fattigste delstater. En årsak til det er at de ikke hadde biler eller transport til å reise bort da beskjeden kom om å evakuere.

De som kom seg unna, er i stor grad middelklassefamilier og velstående som hadde egne biler og råd til å betale rom på hoteller og moteller.

Raseriet over å ha blitt etterlatt til seg selv under stormen kan ha bidratt til plyndringen som foregår i stor skala.

90 prosent av husene i Biloxi og andre byer langs kysten av Mississippi ble smadret da stormfloen på ni-ti meter raste i land under orkanen mandag morgen. Vannet har nå trukket seg tilbake, og letingen etter døde i og under knuste hus og haugene med flis og planker innledes.

Hoteller og store kasinoer, grunnlaget for turistindustrien som er hovedinntektskilden langs kysten av delstaten, ble også rasert, noe som betyr at mange mennesker blir arbeidsløse i lang tid fremover.

<b>SUPERDOME:</b> Presidentflyet Air Force One tok dette bildet av New Orleans sentrum. Innendørsstadionet Superdome ses bak til venstre.
REUTERS
<b>EVAKUERES:</b> Slik så det ut da tusenvis av mennesker søkte tilflukt i Superdome mandag. Nå må alle evakueres til Houston.
REUTERS