Frankrike har nettopp vært igjennom sin største sak om pedofili noensinne, som i kynisme, perversitet og avstumpethet ikke står tilbake for Dutroux-saken i Belgia.

Faktisk var saken i den midtfranske byen Angers minst like skremmende, fordi det var snakk om aktivt medvirkende fedre og mødre, som misbrukte sine egne barn og solgte dem videre som sex-slaver til andre.

GJENNOM FEM MÅNEDER rullet rettssaken opp de grusomme lidelsene som 45 barn i alderen fra fem måneder til 12 år ble utsatt for før det ble slått alarm.

På dommens dag svarte en jury denne uken med å dømme de skyldige, etter fransk målestokk, til særdeles harde straffer.

Kun tre av de 65 tiltalte i saken ble frikjent, og kun 12 fikk betinget fengselsdommer. Resten fikk dommer på opp til 28 års fengsel. 27 av de tiltalte fikk straffer på ti år eller mer. Tre som tidligere er straffet fikk over 25 års fengsel.

59 år gamle Philippe var en av dem som tidligere er straffet for pedofili. Han skal i fengsel de neste 28 årene. Som ung far voldtok han sin egen datter og sin egen sønn, Franck, og da Franck fikk barn, voldtok bestefar Philippe også dem.

Sønnen Franck på 36 år skal i fengsel i 18 år. Han fortsatte farens mønster og voldtok sine egne tre barn. Sammen med sin 32 år gamle kone Patricia, som fikk en dom på 16 års fengsel, organiserte han et pedofilt nettverk, der foreldre stilte sine barn til rådighet for hverandre og solgte dem videre til andre.

I RETTSSALEN ble Franck og Patricia kalt paret Thénardier, oppkalt etter det avskyelige forbryterparet som i Victor Hugos roman Les Misérables fra 1862 ikke går av veien for de verste handlinger for selv å overleve. Patricia styrte foreningens pengekasse med inntektene fra prostitusjon utført av hennes egne barn.

Forbrytelsene foregikk ofte i parets leilighet i en kommunal boligblokk i Angers. Mens den dømte Jean-Marie bevæpnet med en kniv holdt vakt i oppgangen, ankom voldtektsmennene leiligheten med hetter foran ansiktet.

Jean-Marie selv ble kjent skyldig i tre voldtekter av barn og må sitte i fengsel i 17 år. Da dommen ble lest opp, besvimte han og måtte bli båret ut på båre. Uten større oppstuss, for det samme skjedde flere ganger tidligere under rettssaken.

Mange av barna ble voldtatt en rekke ganger. Verst gikk det ut over Francks og Patricias datter Marine. Men også spedbarn ble voldtatt eller på annen måte seksuelt misbrukt i en treårsperiode fra januar 1999 til februar 2002, før gruppen ble avslørt og medlemmene arrestert.

SOM ALLTID I PEDOFILISAKER hadde aktoratet problemer med å skaffe beviser. Andre saker er blitt henlagt fordi barns vitneutsagn ikke alltid vektlegges like mye som voksnes, eller fordi psykologer har overtolket barna. Det fikk en annen stor pedofilisak til å smuldre bort i fjor i byen Outreau i Nord-Frankrike.

I Angers var det ingen tvil. Avhørene av de 45 mishandlede barna avslørte et systematisk og for normale foreldre ufattelig misbruk av barn.

I FRANKRIKE ROKKET SAKEN ved folks generelle oppfatning av pedofile som snuskete, marginale menn. Blant de 65 tiltalte var 26 kvinner. Flere av dem ble dømt for seksuelle overgrep. Andre ble dømt for ikke å gripe inn da de fikk kjennskap til nettverket, eller for ikke å ha reagert på sine egne barns skrik om hjelp.

Etter ni dagers votering — den lengste noensinne i en fransk rettssak - senket en febrilsk stillhet seg over rettssalen da rettsformann Eric Maréchal onsdag leste opp jurymedlemmenes svar på 1.974 spørsmål og forkynte dommene.

Bortsett fra besvimelsen reagerte kun én av de dømte. Eric J, en massiv mann med kortklippet hår, sprang frem mot benken foran og slo vilt omkring seg før han ble overmannet av åtte politimenn. Eric er sammen med sin bror, Jean-Marc, atskillige ganger tidligere blitt dømt for overgrep. Juryen har gjort sitt for at det ikke skal skje igjen: Brødrene fikk henholdsvis 28 og 26 års fengsel.

De 45 mishandlede barna vil få erstatning fra et spesielt fond for ofre, fordi flertallet av de dømte ikke kan betale. 27 fedre og mødre, som er dømt for å ha voldtatt egne barn, fratas foreldreretten og skal under fengselsoppholdet gjennomgå psykologisk behandling.

De dømte har ti dager på seg til å anke. Inntil i går hadde åtte benyttet seg av muligheten.

ETTER SJOKKET, KVALMEN OG LETTELSEN over dommene, melder spørsmålene seg: Hvordan kan systematisk seksuelt misbruk av 45 barn vare i tre år? Hvordan kan andre barn beskyttes mot liknende misbruk?

21 av de 23 impliserte familiene i saken var kjent av de sosiale myndighetene i Angers, og skolemyndighetene hadde slått alarm om flere av barna på grunn av mistanke om at de var blitt utsatt for overgrep av foreldrene.