Han er en mann for Paris og karismaen hans er blitt sammenliknet med et sofabord, bare det er en fantastisk prestasjon.

Francois Bayrou, leder av det liberale senterpartiet UDF, har plassert seg som en tredje mann i den franske valgkampen. Og fortsetter stjernen hans å stige i meningsmålingene med samme fart som i de siste ukene, vil han innen første runde 22. april ha innhentet de to favorittene.

Den 55-årige partilederen er blitt den store outsideren i valgkampen. Fra en startposisjon på omkring seks prosent står han i dag i de siste målingene på 19 prosent.

Det er fremdeles ti prosent under favorittene, men skulle Bayrou overraske akkurat som Jean-Marie Le Pen i 2002 og gå videre til andre runde, vil han ifølge de samme meningsmålingene slå både Royal og Sarkozy og bli valgt.

Fisking på fløyene

Oppskriften fra sentrum er en oppfordring om å samarbeide ut på sidene, slik det skjer i andre europeiske land. Bayrou fisker derfor både til høyre og venstre i den normalt sterkt polariserende franske andedammen. Hvis han vinner, vil han ikke utelukke å peke ut en sosialistisk statsminister og borgerlige statsråder.

Og i stedet for å ty til det gamle trikset med å strø om seg med løfter som alle kan se er umulig å finansiere, har Bayrou overbevist mange velgere med pragmatiske løsninger på Frankrikes problemer. Således er han en av de få franske politikerne som under valgkampen snakker om behovet for å redusere Frankrikes store gjeld og underskudd på betalingsbalansen.

Under konstant angrep

Favorittene i valgkampen har luktet lunten, så Bayrou er under konstant angrep fra begge fløyene. De to favorittene, sosialisten Ségolène Royal og den borgerlige Nicolas Sarkozy, gjør alt for at bringe Bayrou i miskreditt.

— Man forsøker å forhindre franskmennene i å velge mellom to forskjellige samfunnsmodeller og to vidt forskjellige politiske visjoner, sa Madame Royal forleden til radiostasjonen France-Inter og understrekte at det ikke er tvil om at Bayrou er borgerlig.

Valgprogrammet til Bayrous med valgløfter som vil koste 170 milliarder kroner, er langt billigere enn det de to favorittene kommer med. Et av forslagene går ut på å bekjempe arbeidsløsheten ved å tilby virksomheter skattefritak ved to nyansettelser. Samtidig slår han på stortrommen for en skandinavisk modell med sosial sikkerhet og liberal økonomi.

— Frankrike går ikke fremover ved å kaste en del sosiale forbedringer ut i et hav av liberalisme, svarte Royal, mens Sarkozy overrasket med å beskylde Bayrou for å tekkes den ytterste høyre fløy.

En koalisjon mellom høyre og venstre vil føre til en fastlåst og uforandret stilling, mener Sarkozy og bruker Italia og Romano Prodis problemer som eksempel i stedet for å henvise til koalisjonen i nabolandet Tyskland.

— Hva fører Prodis regjering med 109 ministere og 11 partier til? Å trekke seg ut etter tre måneder. Demokrati er et flertall og en opposisjon som franskmennene velger, sa Sarkozy og advarte om faren for å overlate scenen til ekstremistiske krefter.

— Hvis en koalisjon kjører seg fast, hvem skal så ta over? Jean-Marie Le Pen eller Arlette Laguiller? (Hhv. leder av Front National og trotskistisk kandidat, red.)

Grunn til bekymring

Mens Bayrou foreløpig har hatt størst suksess blant velgere til venstre for midten, avslørte en måling fra instituttet IFOP 26. februar at også Sarkozy har grunn til bekymring. 20 prosent av velgerne hans overveier i stedet å stemme på den tredje mannen. I slutten av januar var det kun ni prosent.

Bayrou søker ikke som de andre kandidatene med lys og lykte etter intellektuelle eller stjerner fra underholdningsindustrien. Gårdbrukersønnen fra Pyreneene er den eneste kandidaten som er i stand til å melke en ku og kjøre en traktor, og han omgås ikke de franske industrifyrstene, men derimot ledere av mindre virksomheter.

Under valgkampen har han ofte kritisert de store tv-stasjonene for å styre velgerne hen mot et valg mellom Royal og Sarkozy. Det samme gjør Le Pen, som den tredje mannen ved valget i 2002 overrasket alle ved å slå den sosialistiske kandidaten Lionel Jospin i første runde.

Le Pen håper fremdeles

Le Pen tror fremdeles at han har sjanser i 2007, selv om han stadig sliter med å få de 500 underskriftene fra borgmestere som kreves for å stille opp. Han mener Bayrou er en døgnflue og avskriver ham og betrakter seg selv som enda bedre plassert enn for fem år siden.

— For å være helt ærlig tror jeg at jeg ligger på over 20 prosent, lød spådommen fra Le Pen forleden til tv-stasjonen France 2, noe mer enn de 14 prosentene lederen av det ytterste høyre har i meningsmålingene.

(Jyllands-Posten/Bergens Tidende)

VINCENT KESSLER, REUTERS