eretz hadde bedt Sharon møte ham umiddelbart for å diskutere dato for nyvalg, men kravet ble nærmest avvist på direkten av en av Sharons øverste rådgivere.

Den plutselige uroen i israelsk politikk skyldes at Peretz overraskende beseiret visestatsminister Shimon Peres (82) i en intern partiavstemning om hvem som skal være arbeiderpartiets formann. Den politiske uroen kommer etter alt å dømme til å utsette alle kontakter med palestinerne ytterligere.

Tidligst torsdag

– Med all respekt for politikken er det ingenting som kan gjøres før torsdag, sa kabinettssekretær Yisrael Maimon til Peretz krav om å møte Sharon. Han viste til at statsminister Sharon har et svært travelt program på den utenrikspolitiske fronten i dagene som kommer.

USAs utenriksminister Condoleezza Rice var den fremste av en rekke internasjonale utsendinger som skulle være på plass i Israel i forbindelse med tiårsdagen for drapet på daværende statsminister Yitzhak Rabin. Også utenriksminister Jonas Gahr Støre kom søndag til Israel i samme anledning.

Kilder i USAs utenriksdepartement opplyser at politisk strid i Israel kan gjøre det vanskeligere for USA å øve press for å få fortgang i fredsforhandlingene.

Før hun reiste fra Saudi-Arabia søndag understreket utenriksminister Rice at å løse den israelsk-palestinske konflikten står øverst på hennes dagsorden.

– Velte regjeringen onsdag

Arbeiderparti-leder Peretz sa i et TV-intervju at partiet hans «kan handle for å velte regjeringen onsdag,» dersom det ikke er blitt noe møte mellom ham og statsminister Sharon innen da.

Det opposisjonelle nasjonalreligiøse parti skal onsdag legge fram et lovforslag om oppløsning av nasjonalforsamlingen Knesset. Arbeiderpartiets støtte er nødvendig for at forslaget skal oversendes en komité og deretter Knessets plenum, der det må være tre avstemninger. Forslaget vil innebære valg i februar neste år.

Peretz sier han vil foreslå nyvalg i mars eller i mai, mens valget etter planen ikke skulle skje før i november neste år.

Da Peretz ble valgt til partiformann, var et løfte om å forlate Sharons regjering en sentral del av hans kampanje. Han begrunnet det med at Sharon-regjeringen fullstendig har neglisjert de fattigste i Israel.

Også på palestinske side skjer det politiske endringer foran valget i januar der også den ekstreme bevegelsen Hamas vil delta. Hamas kjemper for å utslette Israel.