En moské i Finsbury Park har vært et av knutepunktene for al Qaida i London, ifølge britisk og amerikansk etteretning.

Tirsdag begynte rettsaken mot Sheikh Abu Hamza al-Masri (48) i Londons legendariske rettbygning Old Bailey. Al-Masri, en enøyd imam som har ledet den radikale moskeen i Finsbury Park, står tiltalt for å ha oppfordret til vold, rasehat og mord.

— Treningsleir

Amerikanske myndigheter vil også gjerne ha fatt i ham. De hevder at han har forsøkt å grunnlegge en treningsleir for terrorister, og at han har bistått al Qaidas terrororganisasjon.

Al-Masri går under navnet «Hooky» i britisk tabloidpresse fordi han har gammeldagse krokproteser i stedet for hender. Hendene og øyet ble ødelagt i Afghanistan-krigen, hevder al-Masri.

Imamen, som opprinnelig er egypter, og hans Finsbury Park moské har vært knyttet til flere av de store terroristangrepene de siste årene, inkludert angrep på britiske mål i Yemen i 1998 og 11. september 2001 i USA. Internasjonal etterretning hevder at flere topp al Qaida-skikkelser har deltatt i bønn og andre aktiviteter i moskéen. Flere medlemmer av menigheten er arrestert og siktet for planlegging og deltagelse i terrorvirksomhet, blant dem den såkalte «skobomberen» Richard Reid.

Som i Bali-bomben

I mars i fjor gjorde politiet i London et omfattende raid mot miljøet rundt moskeen. Da ble det blant annet beslaglagt over et halvt tonn ammonium nitrat - den samme ingrediensen som ble brukt i terrorangrepet mot nattklubben i Bali.

Al-Masri ble arrestert i mai i fjor.

Moskeen ble bygget med midler fra Saudi-Arabias King Fahd, som bladde opp 15 millioner kroner. Den skulle være et sted for religiøse studier, men ble snart overtatt av islamske ekstremister.

Flere andre radikale imamer i London har støttet al Qaida, og forsvart deres blodige terroraksjoner. Sheik Omar Bakri Muhammed, en muslimsk leder opprinnelig fra Syria, vakte avsky i vinter da han viste bilder av de brennende Twin Towers mens han ropte «Allah Akbar» (Gud er stor) til en stor, jublende forsamling.

Britiske myndigheter har forsøkt å deportere både al-Masri og Omar Bakri, uten hell. Lovverket beskytter religionsfrihet og ytringsfrihet. En ny terrorismelov som ble vedtatt i 2000, gir imidlertid regjeringen fullmakt til å ta ut tiltale mot mennesker som bruker «truende, fornærmende eller støtende oppførsel» for å skape rasehat.