Jeffords, som kommer fra den lille staten Vermont, skulle kunngjøre onsdag på en pressekonferanse om han gjør alvor av det varslede partibyttet.

— Jeg tror han gjør det, sier den demokratiske senatoren John Breaux, som ofte har samarbeidet med Jeffords. Jeffords har vært sterkt kritisk til Bushs valgkampløfte om enorme skattelettelser, som han mener først og fremst vil ramme skole og utdanning.

President George W. Bush og visepresident Dick Cheney møtte Jeffords tirsdag i et siste forsøk på å hindre overgangen, men fikk ingen løfter.

Dersom Jeffords hopper av, vil det endre det politiske bildet i Washington, siden demokratene får flertall og mindretallslederen Tom Daschle plutselig blir flertallsleder. Demokratene får dermed også det avgjørende ord ved utnevnelse av komitéformenn.

Senatet er i dag delt på midten, med 50 representanter for hvert parti. I tilfelle stemmelikhet avgjør visepresidenten, som fungerer som senatspresident.

Dersom republikanerne mister muligheten for å kontrollere senatet, vil det vær svært skadelig for Bush-administrasjonens muligheter for å få gjennom sitt program, siden flertallspartiet setter dagsorden i senatet.

Selv om Jeffords ikke går over til demokratene, men bare erklærer seg som uavhengig representant, vil det frata republikanerne flertallet.

67 år gamle Jeffords er inne i sin tredje seksårsperiode som senator. Om han hopper av, kan han bli leder for komiteen for miljø og offentlige arbeider.

(NTB)