Chiles president Michelle Bachelet har erklært deler av det nordlige Chile for katastrofeområde. Fem personer omkom i skjelvet, som rammet tirsdag kveld lokal tid og hadde en styrke på 8,3. Ettersom episenteret lå ute i havet, var ikke virkningen av det svært kraftige skjelvet så stor som den ellers ville vært.

Det undersjøiske skjelvet skapte imidlertid en 2 meter høy tsunami som begynte å skylle innover kysten ved Pisagua cirka 45 minutter senere, ifølge landets marine.

De fem som mistet livet, ble rammet av vegger som raste sammen eller de døde av hjerteinfarkt, opplyser myndighetene. Tre personer er alvorlig skadd.

Evakuering

Militære mannskaper ble onsdag sendt til de rammede områdene for å hindre plyndring og annen uro. I byen Iquique, som lå nærmest episenteret, greide 300 innsatte i et kvinnefengsel å rømme i kaoset som oppsto.

Skjelvet varte i to minutter og kunne kjennes både i Peru og Bolivia, og det er også meldt om en rekke etterskjelv med en styrke på opptil 6,2.

Folk langs hele kysten av Chile og i Ica-området i Sør-Peru fikk ordre om å evakuere etter det massive jordskjelvet. Tsunamivarsel ble utstedt for hele stillehavskysten av Latin-Amerika.

Noen timer etterpå ble tsunamivarslene i Sør— og Mellom-Amerika trukket tilbake.

Chilensk TV viste bilder av nervøse mennesker som fylte gatene. Den chilenske avisa El Mercurio meldte om trafikkork mens folk prøvde å komme seg bort fra kysten. Så langt sør som i Valdivia rømte folk fra kystområdene.

Skader og strømbrudd

Skjelvet, som inntraff litt før klokka 21 lokal tid, hadde sitt episenter i havet 99 kilometer nordvest for kystbyen Iquique, ifølge det amerikanske jordskjelvsenteret U.S. Geological Survey.

Skadene ser ut til å ha vært små til tross for at jordskjelvet var så sterkt. Det er meldt om skader på enkelte hus, og flyselskapet LAN innstilte sine flygninger til Iquique på grunn av skader på tårnet på flyplassen, ifølge El Mercurio.

Noen steder ble det meldt om strømbrudd, og Chiles krisemyndigheter Onemi meldte om jordskred som sperret flere veier i Nord-Chile.

Talsmenn for de store statlige og private kobbergruvene i Nord-Chile melder at det verken er registrert skader hos arbeiderne eller i gruvene, og at produksjonen går som normalt.

Jordskjelvutsatt

Chile er et av verdens mest jordskjelvutsatte land, og det har lenge vært ventet et kraftig skjelv i den nordlige delen av landet. Så sent som søndag var det et kraftig jordskjelv med styrke 6 i området.

I februar 2010 ble de midtre delene av Chile rammet av et skjelv med en styrke på 8,8. Skjelvet utløste en tsunami som raserte flere titalls byer, og mer enn 500 mennesker mistet livet.

I 1960 ble det sørlige Chile rammet av det kraftigste jordskjelvet som noensinne er registrert, med en styrke på 9.