KLAUS JUSTSEN

Før dagens viktige primærvalg i Wisconsin er Howard Dean i oppmerksomhetens sentrum og gjenstand for mange spekulasjoner. Men for ham av feil valør. For alle spør om den tidligere storfavoritten nå er klar til å gi opp.

Deans fall har vært like dramatisk som det har vært raskt. Det er neppe mer enn seks uker siden de fleste observatører var klare til å gi ham nominasjonen som demokratenes presidentkandidat.

Flere gikk så vidt som å forutsi at overbevisende seire først i Iowa og deretter i New Hampshire ville gjøre resten av primærvalgene til noe i nærheten av en formalitet. Men Dean måtte nøye seg med tredjeplasser, og har ennå ingen seire. John Kerry har 15 seire av 17 mulige.

Full forvirring

Selv har han kommet med stadig skiftende uttalelser om hva et nytt nederlag vil bety. I første omgang fastslo Dean i interne meddelelser til sine medarbeidere at Wisconsin ville bli alt eller intet. Hvis han ikke vant, ville han ta konsekvensen og trekke seg.

Noen dager senere hadde kandidaten endret oppfatning. Det tidligere budskapet skulle bare ses som et forsøk på å mobilisere tilhengerne til enda en energisk innsats. Mandag sa en av Deans nærmeste medarbeidere imidlertid at Kerry må betraktes som vinner, og at Dean senere i uken formelt vil støtte ham. En time senere fastholdt Dean at det ikke kunne bli snakk om å gi opp etter tirsdagens avstemning.

Forvirringen er typisk for den kampanjen som eksguvernøren har ført, og den gir også en vesentlig del av forklaringen på det bratte fall.

Gjennom sommeren og høsten og et godt stykke inn i vinteren, var det ikke minst guvernørens impulsive stil og vilje til å si det han mener som tiltrakk mange demokratiske velgere. Dean var et motstykke til de tradisjonelle politikere og han formulerte manges forakt for George W. Bush.

Søker nye jobber

Sinnet ble etter hvert noe tynnslitt, og den impulsive stilen med de mange improviserte inn— og utfall ble en alvorlig belastning da andre kandidater begynte å slå igjen. Howard Dean måtte bruke altfor mye tid på å forklare hva han egentlig mente eller snarere ikke hadde ment.

Den hysteriske talen etter det første nederlaget i Iowa gjorde det samtidig for mange klart at Dean er en mann som ikke har lett for å håndtere skuffelser. Samtidig demonstrerte han ingen evne til å fornye seg eller til å reagere på tilbakeslag.

Kampanjesjefen ble sparket og erstattet med en insider fra Washington, selv om forakten for nettopp den type menn lenge hadde vært et av fundamentene for Deans første popularitet. Den nye sjokkerte sine medarbeidere søndag med å kunngjøre at han kommer til å søke om jobb hos John Kerry hvis ikke Dean vinner primærvalget i Wisconsin tirsdag.

Andre av Deans medarbeidere er i full gang med å søke jobb andre steder eller planlegge ferier.

Glissent på møter

Mens Howard Dean inntil januar talte for overfylte lokaler, møtes han nå ofte av tomme stolrekker. Meningsmålinger gir ham kun litt over 10 prosent ved tirsdagens valg, mens John Kerrys oppslutning ligger på mellom 40 og 50 prosent.

På den bakgrunn er det forståelig at det mangler ekte selvsikkerhet når Howard Dean hevder at han vil vinne i Wisconsin, og at det ikke er snakk om å gi opp selv om det natt til onsdag norsk tid blir nok et nederlag.

Men lojale medarbeidere påpeker at den tidligere storfavoritten ikke har noe ønske om å ende sammen med de to kandidatene Dennis Kucinich og Al Sharpton som politiske pauseklovner.

Blir resultatet i Wisconsin en ny skuffelser, tyder mye da også på at Howard Dean vil forsøke å sette et verdig punktum for sitt første inntog i nasjonal politikk. Han har allerede bebudet at han vil bruke onsdagen hjemme i Vermont til å tenke igjennom tingene.