— Matauksjon er mye moro, sier mennonittbonden Earl Ray Martin. Men prisene er ikke mye å skryte av.

EARL RAY MARTIN er småbonde i et av de fredeligste hjørnene av USA. Ute på de enome slettene nord i Iowa driver religiøse sekter og slekter landbruk slik de gjorde det for 150 år siden.

Hver eneste høst laster de hjemmeavlede gresskar, gulerøtter, tomater, løk, paprika og poteter på vognene sine og tar dem med til Cedar Valley Food Auction. Som er en av de få mulighetene de har for å skaffe seg inntekter.

Dette er langt fra Chicago og matvarebørs og futures og storspekulasjon. Likevel unngår ikke Mr. Martin og kollegene hans stormkastene fra de internasjonale markedene.

DE ØDE OMRÅDENE i Midt-Vesten er spredt befolket av amish og mennonitter. Begge folkegruppene har langsomt migrert denne veien vestover, for å få fred og ro til å dyrke sin totalt frakoblete livsstil.

Amish-bøndene lever strengt pietistisk, uten strøm, radio, bil, eller andre hverdagsvarer alle andre amerikanere tar for gitt. De dyrker det meste av maten sin selv, men selger gjerne overskuddet på matauksjoner som den i Cedar Valley.

Mennonittene stammer opprinnelig fra samme sveitsiske kirkesamfunn, men har tillatt en litt mer moderne livvstil.

Her ute farter de rundt i hestevognene sine, mens moderniteten farer forbi. Både amish- og mennonitt-folket er mytebefengt og ofte sett på med mistenksomhet. Mye fordi de nekter å hoppe på forbrukstoget.

Men det bekymrer ikke Earl Ray og familien hans. De flyttet ut hit fra delstaten Pennsylvania for fire år siden.

— Det begynte å bli litt trangt der. Det er bedre her i Iowa. Litt kortere vekstsesong. Men vi klarer oss, sier han.

SMÅBØNDENE RULLER inn på det dunkle auksjonslokalet tidlig om morgenen. Earl Ray har lastet trevognen full av hjemmedyrkede, ikke-manipulerte og økologisk gjødslete gresskar, poteter og paprika. Alt som finnes på lasteplanet er resultatet av ett års planting, pleie og venting. Og den flotte lille trevognene har han laget selv.

Vognene ruller gjennom auksjonshallen, forbi publikums-podiet og talerstolen til auksjonarius.

Kip Johnson styrer det hele med en nesten ubegripelig enetale, roper ut prisene på en måte som minner mest om rabiat tungtetale.

Men her blir det grundig forstått, de små signalene, vinkene og de sakte stigende budene.

FOR DET GÅR TRÅTT. Veldig trått. Markedet er mett, folk har allerede kjøpt genetisk modifisert og masseprodusert mat andre steder. Cedar Valley er blitt for de veldig spesielt interesserte. Økologisk mat sliter med markedsandelen sin.

Don Inzenauer, som har kommet helt ned fra Minnesota for å se på, forteller at det har vært en elendig høst for småbøndene i Iowa.

— I sommer kunne du selge en kasse tomater for 50 dollar. I dag går de for to til fem dollar. It's not much of a dollar's worth, sier Don.

Flere vogner ruller forbi, på podiet står oppkjøpere fra lokale supermarked, restauranter og storkjøkken. Gresskar går for tre dollar stykket, poteter for fem dollar kassen. Vogner skurrer, skraper og støver seg videre.

Matauksjonen i Cedar Valley er vanligvis en diger sosial happening, men denne dagen er det labert.

Til slutt er det Earl Ray Martins tur, han ruller fram høstens last. Publikum myser nysgjerrig mot den magre lasten.

Stille. Ikke en lyd. Det ser litt vondt ut.

Så Kip auksjonarius blir sarkastisk, og spør: - Du vil ikke heller selge vognen din da?

Earl Ray får til slutt 35 dollar for grønnsakene sine. 210 kroner for hele bunten.

Den muntre mannen prøver å holde humøret oppe, men det er ikke lett.

— Får vi ikke mer enn dette, kan vi like gjerne la maten ligge i jorden, sier Earl Ray.

KLARER SEG: Lokale mennonitter kommer for å selge grønnsakene sine. Fra venstre Kevin Nolt, John Martin, Earl Ray Martin og Leon Martin.
Marita Aarekol
SJEFEN SJØL: Kip Johnson roper ut prisene på auksjonen slik de alltid har gjor det, rasende fort, monotont og effektivt.
Marita Aarekol
HJELPER TIL: Lisa Reiff og venninnen Carolyn Martin tilhører begge mennonitt-sekten her ute, og hjelper til på auksjonen. Og flirer litt av de voksne.
Marita Aarekol
HØSTENS ATTRAKSJON: Matauksjonen i Cedar Valley er en av høstens attraksjoner i Iowa. Men matprisene har falt som stein, og småbøndene fra amish- og mennonitt-familiene får dårlig betalt.
Marita Aarekol