– Jeg har vært snaut fire år i fengsel, men det føles som ti, sa Palacios til journalister etter løslatelsen.

Den 65 år gamle sosiologen har lenge vært en sterk kritiker av Fidel Castros kommunistiske styre på Cuba. Han ble arrestert sammen med 75 andre i mars 2003 og dømt til 25 års fengsel for å konspirere med USA mot Cuba.

Både aktivistene og USA avviste anklagene.

Mange av de arresterte var involvert i et opprop kalt Varelaprosjektet, som krevde folkeavstemning om demokratiske reformer på Cuba.

Flere medlemmer av gruppen har siden blitt løslatt av helsegrunner, men Palacios er den første som settes fri etter at Fidel Castro midlertidig overlot makten til sin bror Raul, etter en mageoperasjon i slutten av juli.

– Jeg er optimistisk og overbevist om at Cuba vil forandres. Det vil ikke skje umiddelbart, men endringer vil komme, sa Palacios.

Elizardo Sanchez, leder for Cubas menneskerettskommisjon, er ikke like optimistisk. Undertrykkelse av opposisjonelle har blitt skjerpet den tiden Raul Castro har stått ved roret, sier han.

– Løslatelsen av Palacios er gode nyheter. Men den kommer i en tid med større intoleranse og undertrykkelse, sier han.

CLAUDIA DAUT/REUTERS