Det massive jordskjelvet som hadde en styrke på 8,2, kostet seks mennesker livet og utløste frykt for tsunamier så langt borte som Japan og Indonesia.

Men Chile, som er et av verdens mest jordskjelvutsatte land, slapp med skrekken, til dels takket være gode forberedelser, og skadene var relativt begrensede. Det har lenge vært ventet et kraftig jordskjelv i området.

Ingen hus kollapset, men mange tak ble skadd, vinduer knust og varer veltet ned fra butikkhyller i kjøpesentrene i Iquique, 1.800 kilometer nord for Santiago.

Rundt 2.500 hus fikk skader i tettbebyggelsen Alto Hospicio i nærheten av Iquique etter skjelvet og den påfølgende moderate tsunamien, ifølge chilenske myndigheter.

Sov i friluft

Etter skjelvet, som inntraff litt før klokka 21 tirsdag kveld, sov tusener av mennesker i friluft i åsene rundt byen av frykt for nye skjelv og tsunamier.

Til sammen 900.000 mennesker reiste hjem igjen etter at tsunamivarselet ble opphevet ti timer senere. Men i mellomtiden måtte de tåle en rekke etterskjelv med en styrke på mellom 4 og 6.

Politi og soldater patruljerte gatene i byer langs Chiles nordkyst for å hindre plyndring etter at folk fikk beskjed om å evakuere og komme seg vekk fra kysten.

Til sammen seks mennesker mistet livet i Iquique og Alto Hospicio, noen da murer veltet over dem og noen av hjerteinfarkt.

Ytterligere ni mennesker ble skadd i Peru, der det også var boliger som ble ødelagt.

Mange mindre skader

Sjøen flommet 200 meter innover land og oversvømte noen gater i enkelte byer. Fiskere melder at rundt 80 båter ble ødelagt, sank eller drev til havs.

Tårnet på flyplassen i Iquique ble skadd, og alle flygninger til Iquique og Arica lenger nord ble en stund kansellert. Også sykehuset i Iquique ble skadd.

Veien som forbinder Iquique til hovedveien i Nord-Chile og resten av landet, ble sperret flere steder på grunn av jordskred.

I Arica var det flere mindre branner, og strømmen gikk både i Iquique og Arica.

I Iquique benyttet 300 fanger anledningen til å stikke av fra et kvinnefengsel i panikken som oppsto. Rundt 130 av dem returnerte senere frivillig til fengselet.

Peru og Japan

Jordskjelvet, som hadde sitt episenter i havet utenfor Iquique, kunne kjennes godt også i Sør-Peru og langt til fjells i Bolivia. Tsunamivarsel ble utstedt for hele stillehavskysten av Sør-Amerika og Mellom-Amerika.

På den andre siden av Stillehavet ble det registrert en mindre tsunami med bølger på 20-30 centimeter i Japan, og folk ble også advart mot å oppholde seg på stranda i Indonesia.

Bachelet på plass

Chiles president Michelle Bachelet erklærte Nord-Chile for katastrofeområde og kom for selv å se på skadene og lede hjelpeoperasjonene. Hun gjorde det klart at ingenting vil bli spart for å hjelpe.

Bachelet, som ble tatt i ed som president for bare en måned siden, husker godt at hun ble sterkt kritisert for dårlig respons etter et kraftig jordskjelv og tsunami bare noen uker før hennes første periode som president var over i 2010.

Det skjelvet hadde en styrke på 8,8, og minst 500 mennesker mistet livet i kystbyer rundt Concepción som ble hardest rammet.