– Disse menneskene, som vi insisterer på å kalle paramilitære, er blitt løslatt og er ved god helse, opplyser den indianske aktivisten Gustavo Leon.

Blant de ansatte i selskapet Ascendent Copper er 34 pensjonerte soldater. De løslatte gruvearbeiderne ble overlatt til politiet i Junin i Imbabura-provinsen, der de har sittet innesperret i et kapell i seks dager.

Det har lenge vært konflikt mellom fjellbyen Cotacatchi nord i Andesfjellene og det canadiske gruveselskapet. Ordfører Auki Tituana hevder selskapet har hyret inn væpnede, paramilitære gjenger for å ta over land som er eid av folk i byen.

Gruvesjef Francisco Veintimilla benekter beskyldningene om at de har hyret paramilitære, og sier de bare har leid inn sikkerhetsvakter «av forsvarsmessige årsaker». Han avviser også at de forsøker å ta over området med makt, og viser til at de fikk retten til gruveområdet av myndighetene i 2004.

Lokalbefolkningen har hele tida protestert mot at gruveselskapet skulle få overta det omstridte området. De er også redd for omfattende miljøskader fra gruvedriften, som skal foregå med dagbrudd.