Det er Bushs første besøk i Israel siden han ble president.

Bush ble tatt imot av Israels statsminister Ehud Olmert og president Shimon Peres. Han innledet sitt besøk med å si at han så en ny mulighet for fred mellom Israel og palestinerne.

– Vi søker varig fred. Vi ser en ny mulighet for fred her i det hellige land og for frihet i hele regionen, sa Bush under velkomstseremonien på flyplassen Ben Gurion. Han sa også at alliansen mellom USA og Israel vil garantere Israels sikkerhet som en jødisk stat.

Stor tillit til Bush

Olmert hyllet Bush som Israels sterkeste og mest betrodde allierte og sa samtidig at båndene mellom de to landene ikke kan brytes.

– Din politikk har vist en grunnleggende forståelse for hvilke utfordringer Israel står overfor i denne problemfylte regionen og et sterkt engasjement for vår nasjonale sikkerhet, sa Olmert da han ønsket Bush velkommen til det tre dager lange besøket.

Peres benyttet anledningen til å advare mot erkefienden Iran, og han ba Bush om hjelp til å stanse «galskapen» fra både Iran, Hizbollah i Libanon og Hamas i de palestinske områdene. Han understreket også at han har tatt Bushs råd om ikke å undervurdere Iran til etterretning, men tilføyde at Iran heller ikke burde undervurdere Israels avgjørelser når det kommer til selvforsvar.

– Krig kommer aldri for sent. Fred kommer aldri for tidlig, sa Peres i sin velkomsttale.

Strengt vakthold

Sikkerhetstiltakene under besøket er enorme. Bush skal også ha samtaler med palestinernes president Mahmoud Abbas på Vestbredden.

Olmert og Bush skal møtes til samtaler senere onsdag og torsdag kveld er Bush invitert til en offisiell middag i Olmerts residens, skriver nyhetsbyrået DPA.

Både Olmert og Abbas har lovet at de vil forsøke å forhandle fram en fredsavtale innen slutten av 2008, og Bush ser nå ut til å satse mer på å få i stand en løsning enn han har gjort tidligere.

Eksperter mener at Midtøsten-initiativet også er et forsøk på å minske Irans innflytelse i regionen.

REUTERS/SCANPIX
PROTESTER: Tilhengere av Palestinian Islamic Jihad protesterte i går mot Bush sitt besøk.
REUTERS/SCANPIX