Det var det overordnede spionasjeorganet National Security Agency (NSA) som fikk oppdraget, trass i at NSA ble skapt for å drive spionasje i utlandet, skriver New York Times.

Formålet med overvåkingen i USA var å avverge nye terrorangrep etter 11. septemberangrepet i 2001, ifølge anonyme kilder i administrasjonen.

New York Times skriver at de unnlot å skrive om saken som de fikk rede på allerede for et år siden, fordi Det hvite hus fryktet at det kunne sette overvåkingen i fare og tipse mulige terrorister om at de var under oppsyn. Enkelte opplysninger er også holdt utenfor artikkelen.

I flere år etter at Bush undertegnet dekretet overvåket NSA telefonene og e-posten til hundrevis eller tusenvis av mennesker i et forsøk på å avdekke spor av terrorvirksomhet.

Ifølge New York Times er slik overvåking uten rettslig godkjenning dramatisk nytt innen amerikansk etterretning. Det er i utgangspunktet forbudt for NSA å drive overvåking innen USA.

Ifølge noen tjenestemenn i Det hvite hus har overvåkingen avdekket flere terrorplaner, blant annet en i 2003 da en mann sa seg skyldig i å støtte planer al-Qaida skal ha hatt om å bombe Brooklyn Bridge i New York.