Politiet sier at operasjonen avverget en konkret plan om voldshandlinger på åpen gate, inkludert en mulig offentlig halshogging av en tilfeldig person.

Ifølge australsk kringkasting var ideen å plukke opp en tilfeldig person på gata, svøpe ham i et svart IS-flagg og halshogge ham for åpent kamera.

— Politiet mener denne gruppa som vi gikk til aksjon mot i dag, hadde til hensikt å gjennomføre, og faktisk allerede hadde begynt å planlegge, voldshandlinger her i Australia, handlinger som ville innebære aksjoner mot tilfeldige mennesker, sa den føderale politisjefen Andrew Colvin.

Demonstrasjonsdrap

Statsminister Tony Abbott var mer konkret og sa at operasjonen ble utløst av at en høytstående australier i IS i Midtøsten ga ordre til nettverket i Australia om å gjennomføre et såkalt demonstrasjonsdrap.

— Så dette var ikke bare en mistanke. Dette var planlagt, og det er derfor politiet besluttet å gå til aksjon, sa Abbott.

— Disse folkene hater oss ikke for hva vi gjør, men for hvem vi er og hvordan vi lever. Det er det som gjør oss til mål, sa han videre.

Før daggry

Aksjonene som ble innledet før daggry torsdag morgen, var rettet mot personer som er mistenkt for å stå i ledtog med Den islamske staten (IS) i Syria og Irak, ifølge avisen The Australian. De mistenkte har vært under overvåking i flere måneder.

En av de 15 som ble arrestert i aksjonen, en 22 år gammel mann, er siktet for å ha vært med på å planlegge et terrorangrep som dommeren sa hadde til formål å «sjokkere, forferde og skremme» landets befolkning.

Ifølge dokumenter som ble lagt fram i retten, hadde myndighetene snappet opp en telefonsamtale der planene ble drøftet.

I forbindelse med operasjonen ble det gjennomført en rekke husransakelser i Sydneys nordvestlige forsteder, der halvparten av Australias rundt 500.000 muslimer bor, og i Brisbane.

Siden Australia i november er vertskap for et toppmøte i G20 i Brisbane, er politiet spesielt oppmerksom på situasjonen der.

Beredskapen høynet

Operasjonen fant sted mindre enn en uke etter at australske myndigheter varslet at terrorberedskapen var høynet fra medium til høy for første gang på flere tiår.

Myndighetene begrunnet beredskapen med sannsynligheten for at krigere som hadde vært i Syria eller Irak, skulle utføre terrorangrep, selv om de understreket at det ikke forelå noen konkret trussel.

I forrige uke pågrep politiet også to personer i Brisbane som ble siktet for å rekruttere og sende jihadister til Syria.

Om lag 60 australiere antas å kjempe med de ytterliggående islamistene i IS i Irak og Syria. Om lag 100 andre antas å gi gruppen hjelp fra Australia. Minst 20 er kommet hjem etter å ha tatt del i kamper i Midtøsten.