Kveldens debatt var siste sjanse for partilederne til å vise seg frem for millioner av TV-seere, før britene går til valg neste torsdag.

For Gordon Brown ble det kveldens debatt en avgjørende test på om han ville klare å reise seg etter sin kanskje største politiske brøler noen gang.

Cameron vant målingene

Rett etter sending viste ITVs måling at 35 prosent av seerne mente de konservatives leder, David Cameron, hadde vunnet debatten. Helt i rygg kom overraskelsesmannen i valgkampen, liberaldemokratenes leder, Nick Clegg med 33 prosent. Brown endte sist med 26 prosent.

I YouGovs måling for The Sun var David Camerons seier enda mer overlegen. Hele 41 prosent av seerne mente Tory-lederen hadde gjort det best. Igjen kom Nick Clegg på annenplass, med 32 prosent av stemmene, mens bare 25 prosent av seerne mente Gordon Brown hadde gjort det best.

Selv om Gordon Brown opptrådte tilsynelatende uanfektet av de siste dagers hendelser, og at han ikke åpenbart bar preg av det kjøret og presset han har vært utsatt for, så fikk han «no mercy» fra TV-seerne. Hvordan han nå skal klare å reise seg, og komme seg gjennom siste del av valgkampen, blir det støre spørsmålet fremover.

Alvorlig blunder

Etter Gordon Browns katastrofale uttalelser på onsdag, hvor han omtalte en kvinnelig partisympatisør for trangsynt, var alle øyne rettet mot Labours leder. Tabben skjedde etter at Brown, etter først å ha rost kvinnen og takket for «en hyggelig samtale», baksnakket henne i regjeringsbilen på vei bort fra valgarrangementet.

Brown hadde glemt å fjerne mikrofonen han brukte under arrangementet, og dermed gikk den private samtalen på lufta — og hans frustrasjon ble kringkastet for all verden. Nå frykter man at tabben i Rochdale kan ha torpedert hele Labours valgkamp, og at Brown politiske liv henger i en meget tynn tråd.

Ett av de store spørsmålene foran kveldens debatt var derfor i hvilken grad Brown ville greie å reise etter onsdagens blunder, og i hvilken grad Cameron og Clegg ville utnytte situasjonen.

— Gjør ikke alt rett

Hendelsen i Rochdale ble bare så vidt nevnt i debatten - og da kun indirekte. Men Brown var klok nok til selv å ta det opp i hans innledende appell. Hans aller første setning i sendingen var følgende:

— Jeg gjør ikke alt rett. Det viser det som skjedde i går. Men jeg vet hvordan jeg skal styre landets økonomi og få den på fote igjen. Jeg var den første til å ta grep da bankene var iferd med å knekke britisk økonomi, og dra oss inn i en alvorlig depresjon. Nå er vi på vei ut av resesjonen, og jeg er den rette til å lede dere ut av den, sa Brown.

David Cameron klarte senere i sendingen ikke å dy seg, og kommenterte et svar fra Brown på følgende måte:

— Det dere nå hører, er desperate rop fra en som er i en desperat situasjon.

Avgjørende debatt

Gårsdagens debatt var den siste av de tre historiske direktesendte partilederdebattene. Den første i Manchester, som handlet om innenrikspolitikk, ble overraskende og overlegent funnet av Liberaldemokratenes leder, Nick Clegg. Den til da ukjente partilederen imponerte millioner av seere, og fremstod som et troverdig og seriøst alternativ til David Cameron og Gordon Brown.

Over natten ble han mannen alle snakket om i britisk politikk, og han snudde opp ned på den britiske valgkampen. Det alle trodde skulle bli en kamp mellom Labour og De konservative, ble plutselig en valgkamp mellom tre likeverdige partier.

I Storbritannia, som er et topartisystem, har andre partier sjelden lyktes med å spille noen avgjørende rolle når det kommer til den utøvende makt. Men i år kan Nick Clegg komme på vippen, og dermed endre britisk politikk for alltid.

Den andre debatten gikk i Bristol forrige torsdag, og da var det utenrikspolitikk som stod på dagsorden. Målinger som ble tatt opp etter sendingen, viste at det nå ble et mye jevnere race. TV-kanalen ITV kåret Cameron som vinner, mens SKYs måling viste en knepen seier for Clegg. De fleste politiske eksperter mente at alle partilederne kom ut med æren i behold, og Brown klarte seg også relativt godt-selv om han endte sist på begge målinger.

Brown på hjemmebane

I kveld var det økonomisk politikk som sto på dagsorden. Et tema som regnes som Brown sterkeste. Som tidligere finansminister, og nå statsminister, har Brown fått internasjonal anerkjennelse for måten han raskt og resolutt tok tak da den økonomiske krisen rammet verden for halvannet år siden.

Og Brown fremsto i kveld som både troverdig og solid da han argumenterte for hvordan Storbritannia skal komme ut av resesjonen og ikke havne i Hellas situasjon. Han advarte på det sterkeste mot å strupe økonomien så kraftig at den økonomiske oppgangen stopper opp. Han kritiserte Cameron for bare å være opptatt av å kutte i offentlige budsjetter.

Cameron, på sin side, gjentok hvordan 13 år med Labourstyre har ført britisk økonomi utfor stupet, hvordan partiets sløsing med offentlige penger har påført landet den høyeste gjelden siden krigen.

— Det har vært 13 år med feilslått økonomisk politikk, feilslått skolepolitikk, feilslått fattigdomspolitikk og feilslått kriminalpolitikk, fastslo Cameron.

Kamp mellom tungvektere

Nick Clegg - som i de to tidligere debattene imponerte og briljerte - ble i perioder borte mellom de to tungvekterne. Clegg var mye mer vag på konkrete virkemidler i LibDems økonomiske politikk.

Han gjentok at Storbritannia trenger en mer rettferdig skattepolitikk, og foreslo igjen å kutte inntektsskatt for alle som tjener mindre enn 100000 kroner. Men igjen har seerne følt at Clegg leverte et troverdig økonomisk alternativ til de to etablerte partiene.

Nå er det nøyaktig syv dager til valget. Og utfallet av valget er fortsatt vid åpen.

På den siste meningsmålingen fra det britiske gallup- og forskningsinstituttet ComRes torsdag fikk partiene følgende oppslutning:

  • Conservatives: 36 prosent
  • Labour 29 prosent
  • Liberal Democrats 26 prosent
  • Andre: 9 prosent