Familie og venner var møtt fram for å vinke farvel til mannskap og soldater. Det er den største sjømilitære operasjonen for britene siden Falklandskrigen i 1982.

— Jeg er stolt av ham, men jeg skulle likevel ønske at han ikke var der, sa Felicity Devine, som tok farvel med den 26 år gamle sønnen Brad.

Marineøvelse

Offisielt skal fartøyene delta i planlagte marineøvelser i Østen. Men tjenestemenn sier at styrkene er både større og utstyrt bedre enn opprinnelig planlagt, i tilfelle de trengs i Irak. I alt er det 5.000 sjømenn og 3.000 soldater om bord, blant dem kommandosoldater som kan settes i land med helikopter.

Fartøyene skal først til Stillehavet og deretter gjennom Suezkanalen. Etter planen kommer de til Persiabukta i april, men kan være der før hvis det er nødvendig. Et annet hangarskip, "Ocean", skal slutte seg til "Ark Royal" i slutten av januar.

Delt

Selv om flere tusen mennesker vinket skipene av gårde, er det ingen begeistring i opinionen for britisk deltakelse i en mulig krig. Stemningen er i beste fall lunken, og regjeringen annonserer ikke sine planer med pauker og basuner. Men siden nyttår er det kommet atskillig informasjon om hva britene vil forplikte seg til.

I tillegg til styrkene på "Ark Royal" og "Ocean", er det ventet at britene vil sende storparten av sine bakkestyrker fra basene i Tyskland. Det er leid inn transportskip som skal frakte utstyret for denne divisjonen, dessuten er det kalt inn 1.500 reservister, for det meste medisinsk personell. Nye innkallinger kan komme.

Protester

I London samlet flere hundre krigsmotstandere seg lørdag under mottoet "Stopp krigen" for å markere protest og planlegge nye demonstrasjoner.

— Hundrevis av parlamentsmedlemmer vil motsette seg en militæraksjon i Irak hvis dette skjer uten støtte i FN, sa Labour-representanten George Galloway, en av talerne på møtet.

Ifølge krigsmotstanderne vil rundt en halv million mennesker komme til London 15. februar for å demonstrere, parallelt med demonstrasjoner ellers i Europa og i USA og Midtøsten.

Statsminister Tony Blair har i uka som gikk fått sterke signaler om et opprør i deler av partiet hvis han velger å følge Bush inn i Irak uten FN-støtte.

Marsjordre

USA sender ytterligere titusenvis av soldater til Persiabukta. Med den siste styrkeoppbyggingen vil USA ha utplassert over 100.000 soldater i og rundt Golfen. Forsvarsminister Donald Rumsfeld undertegnet fredag marsjordren for opp til 35.000 soldater. Det befinner seg allerede 60.000 amerikanske soldater i Persiabukta, og fredagens marsjordre er den største siden Pentagon begynte arbeidet med å doble det antallet.

— Forflytningene er i gang, og sammenlignet med Golfkrigen i 1991, er vi nå i stand til å få folk til regionen raskere, sier en amerikansk tjenestemann.

General Tommy Franks, som skal lede et eventuelt angrep på Irak, har denne uka vært i Washington for å brife den politiske ledelsen om sine planer.

- Med eller uten FN

Fredag gjentok utenriksminister Colin Powell at USA er klar og villig til å avvæpne Irak med militære midler, med eller uten FNs godkjennelse.

— Jeg synes det internasjonale samfunnet har uttrykt seg klart, sa Powell etter et møte med lederen for det internasjonale atomenergibyrået, Mohammed El-Baradei.

President George W. Bush "har gjort det klart at vi forbeholder oss retten, i fravær av internasjonal vilje til å avvæpne Irak, til sammen med allierte avvæpne Irak", sa Powell.

Samtidig ba El-Baradei USA fredag om å hjelpe våpeninspektørene finne masseødeleggelsesvåpnene USA hevder Irak har, ved å dele etterretningsinformasjon.

Maner til tålmodighet

Europeiske toppledere maner USA til tålmodighet.

Flere EU-ledere understreket at et eventuelt angrep må ha godkjennelse fra FNs sikkerhetsråd.

— Vårt ønske og vårt mål er at det ikke skal bli noen krig. Men det finnes en prosedyre for de neste skrittene som skal tas i denne saken som er vedtatt av FNs sikkerhetsråd, sa den greske statsministeren Costas Simitis, som leder EU dette halvåret.

(NTB)

Hangarskipet HMS "Ark Royal" forlot havna i Portsmouth lørdag, i spissen for 16 britiske fartøyer som er klare til å delta i en krig i Irak hvis nødvendig. Den sjømilitære operasjonen er den største for britene siden Falklandskrigen i 1982.<p/>FOTO. SCANPIX