Israel på sin side truet med å sette i verk flere aksjoner, og forsvarsminister Shaul Mofaz antydet at Israel kan komme til å gjenokkupere hele Gazastripen, på samme måten som Vestbredden.

Rakettene forårsaket ingen skader da de falt ned i en åker i nærheten av byen Sderot ikke langt fra Gazas grense til Israel.

Senere på dagen ble en seks år gammel gutt drept og hans fem år gamle bror såret da israelske soldater åpnet ild med maskingevær i Rafah ved grensa til Egypt.

Mofaz rettferdiggjorde det massive angrepet på Gaza by nettopp som et forsøk på å ødelegge støperier og smier der Israel mener at palestinerne framstiller rakettene som blir brukt mot Israel og de jødiske bosettingene.

Israel kontrollerer allerede rundt 30 prosent av Gaza, først og fremst de 25 bosettingene der rundt 7.000 jødiske bosettere holder til. Til sammen en million palestinere bor i den resterende delen av Gazastripen.

Blodig angrep

Minst 12 palestinere ble drept og 64 såret da israelske styrker angrep Gaza by natt til søndag.

Angrepet var det blodigste på flere måneder, og det mest massive i storbyen siden fredsavtalen i 1994.

De israelske infanteriavdelingene, støttet av panserkjøretøyer og kamphelikoptre, rykket lørdag kveld inn i sentrum av Gaza by.

Palestinske snikskyttere tok posisjon på hustakene, og moskeene oppfordret befolkningen til kamp. Israels hær sier den ble møtt med kraftig motstand.

De israelske styrkene trakk seg ut igjen av Gaza by tidlig søndag morgen.

— Vi skal la israelsk blod flyte i Jaffa og Tel Aviv, sa Abdel-Aziz al-Rantisi, på vegne av den ytterliggående palestinske bevegelsen Hamas.

Hamas var også det viktigste målet i operasjonen som først og fremst var rettet mot Zaitoun-nabolaget i Gaza by. Området er kjent for å huse tilhengere av Hamas som har stått bak mange selvmordsaksjoner mot israelske sivile.

Sprengte fabrikk

En talsmann for hæren sier at de israelske styrkene ble angrepet med håndvåpen, panservernraketter og eksplosiver da de rykket inn i Zaitoun. Palestinske sikkerhetskilder opplyser at soldatene stormet flere hjem og støperier. En fabrikk som produserer søppelkasser i Gaza by, skal ha blitt sprengt i lufta.

Ifølge palestinske kilder ble til sammen 50 smier og støperier ødelagt, i tillegg til 80 mindre butikker, tre bolighus, en restaurant og ett supermarked. Israel sier at 100 maskiner ble ødelagt.

— Vi lå og sov. Plutselig begynte bakken å skjelve under oss. Jeg så stridsvogner. Vi stengte oss inne på et rom og ba til Gud om nåde. Vi hørte soldatene rope, forteller Ahmed Nemer, som bor i Zaitoun.

Operasjonen karakteriseres som den mest omfattende på Gazastripen siden intifadaen begynte i september 2000. Tirsdag er det valg i Israel og statsminister Ariel Sharon, som allerede anses som valgets seierherre, har lovet å ikke vike en tomme når det gjelder israelsk sikkerhet.

Den store operasjonen som startet lørdag kveld, var den andre på under 24 timer på Gazastripen. Tidligere på dagen sprengte israelske styrker i stykker fire veier som binder Gaza by sammen med den nordlige landsbyen Beit Hanun, dagen etter at det ble avfyrt raketter mot Israel derfra.

Hindre angrep

Israelske militære sier at målet med å ødelegge veiene var å forhindre at palestinske militante kommer seg fra Gaza by til Beit Hanun for å gjennomføre flere rakettangrep på Israel.

Den israelske forsvarsministeren Shaul Mofaz lovet motangrep etter at Hamas' militære ving, Ezzedin al-Qassam-brigadene, fredag avfyrte hjemmelagde raketter mot den israelske byen Sderot, som ikke ligger langt unna Ariel Sharons ørkenranch. En av rakettene traff et hus og forårsaket materielle ødeleggelser, men ingen personer kom til skade. En rakett slo også ned ved byen Ashkelon nord for Gaza.

Ifølge den israelske hæren ble 30 palestinske raketter avfyrt mot israelske mål i fjor fra Beit Hanun. De jødiske bosettingene i Gaza, som er bygd på okkupert jord og anses som ulovlige av det internasjonale samfunnet, har vært hovedmålet for disse angrepene.

(NTB)