Tre av de drepte skal være demonstranter, mens to skal være politimenn som ble overkjørt da demonstranter flyktet fra plassen i biler.

— Dette er en utryddelseskrig. Dette skjer ikke engang i krig og er ikke akseptabelt, sier opposisjonspolitikeren Abdel Jalail Khalil.

Han tilhører Bahrains største sjiamuslimske parti, Wefaq, og støtter de hovedsakelig sjiamuslimske demonstrantene. Bahrains kongefamilie er sunnimuslimsk.

Flere hundre demonstranter har bodd i telt og gjort Perleplassen i sentrum av hovedstaden Manama om til sitt faste tilholdssted den siste måneden. Men onsdag morgen veltet det tykk røyk mot himmelen da teltene ble stukket i brann. Samtidig ble plassen fylt av tåregass.

Sykehus blokkert

Også i landsbyene rundt hovedstaden har politiet gått til aksjon. Mange av demonstrantene kommer fra disse landsbyene, og onsdag ble gater sperret av, telefonlinjer brutt, folk arrestert, og personer som forsøkte å krysse sperringer, ble skutt mot, ifølge opposisjonspolitikere.

Flere kilder sier også at tilgangen til sykehusene er blokkert av soldater, og helsepersonell skal ha blitt utkommandert for å behandle sårede.

En av landets fremste opposisjonspolitikere, Khalil Marzouk, betegner situasjonen som katastrofal.

Unntakstilstand

Til Perleplassen, som vanligvis er en trafikkert rundkjøring, ankom sikkerhetsstyrker med helikoptre, busser, bulldosere og pansrede kjøretøyer, og det ble hørt skyting i området da styrkene begynte å rydde gatene i området.

Aksjonen ble gjennomført dagen etter at regimet innførte unntakstilstand og to dager etter at sikkerhetsstyrker fra Saudi-Arabia og De forente arabiske emirater, begge med sunnimuslimske regimer, rykket inn i øystaten på anmodning fra Bahrains kongefamilie.

I det siste har det vært flere sammenstøt mellom politi og demonstranter som har forsøkt å marsjere mot kongefamiliens residens.

Verden reagerer

Både i Irak og Iran er reaksjonene på det som skjer i Bahrain sterke.

— Vi fordømmer denne uansvarlige handlingen, sier Basheer al-Najafi, en av lederne for det sjiamuslimske samfunnet i Irak.

Den ytterliggående sjiamuslimske lederen, Moqtada al-Sadr, har oppfordret til demonstrasjoner i både Bagdad og Basra til støtte for demonstrantene i Bahrain.

Iran, som er styrt av et sjiamuslimsk prestestyre, har allerede hjemkalt sin ambassadør, og onsdag sa president Mahmoud Ahmadinejad at han holder USA ansvarlig for intervensjonen fra nabolandene.

Også den sjiamuslimske Hizbollah-bevegelsen i Libanon kritiserer Bahrains bruk av sikkerhetsstyrker fra andre golfstater.

USA skal ikke ha vært informert om intervensjonen på forhånd, og utenriksminister Hillary Clinton er blant dem som sier hun er bekymret for utviklingen. Hun har gjort det klart at USA mener at situasjonen må løses med politiske reformer, ikke militære midler.