Forskerne slo alarm under en konferanse i mars 2008. De hadde oppdaget økende press i forkastningssonen under Haiti, og spådde at bevegelsene kunne utløse jordskjelv opp mot 7.2 på Richters skala, melder nyhetsbyrået AP.

Det var akkurat dette som skjedde tirsdag. Jordskjelvet som antagelig har kostet titusener livet, målte 7,0.

Møtte statsministeren

I månedene etter konferansen hadde geologene flere møter med Haitis statsminister og tjenestemenn, men lite eller ingenting ble gjort for å forebygge skader.

— Det er ikke mye man kan gjøre på to år, spesielt ikke i et u-land som Haiti, sier Eric Calais, professor i geofysikk ved Purdue University, til AP.

— Men selv i et utviklet land ville det vært vanskelig å gjøre store ting på to år.

Paul Mann, forsker ved institutt for geofysikk ved University of Texas, understreker at forskerne ikke kunne forutsi når et slikt skjelv ville utløses.

— Myndighetene i Haiti har så mange problemer. Når de får en såpass generell advarsel om et forestående jordskjelv, har de rett og slett ikke ressurser til å gjøre noe med det, sier Mann.

— Ble tatt på alvor

I møtet med myndighetene foreslo Mann at man i det minste burde ruste opp sykehus, skoler og offentlige bygninger for å forebygge skader.

— Vi ble tatt på alvor, men dessverre ble ikke ord satt ut i handling, sier han.

Haiti har vært utsatt for en serie naturkatastrofer og større kriser. Bare i 2008 ble landet rammet av fire tropiske stormer og orkaner. Levekårene i Haiti er preget av fattigdom og ustabile politiske forhold, og de fleste bygningene holder ikke en standard som gjør dem motstandsdyktige mot jordskjelv.

Advarer mot nye skjelv

Calais og Mann deltok i et større forskningsprosjekt, der man målte spenninger i jordskorpen under øya Hispaniola, som ligger over den såkalte Enriquillo-forkastningen.

Målingene viste at grunnen sør på øya ble deformert av det stadig økende presset.

Det siste virkelig store jordskjelvet på Hispaniola var i 1770, men geologene advarer nå mot at det kan komme flere store skjelv i årene som kommer.

— Det er fullt mulig at vi vil se flere skjelv langs denne forkastningen i årene som kommer. Men vi kan ikke vite det sikkert hvis vi ikke undersøker området nærmere, sier Carol Prentice, geolog ved US Geological Survey.

Enriquillo-forkastningen skjærer gjennom jordskorpen under Haiti, nabolandet Den dominikanske republikk og Jamaica, og forårsaket blant annet store skjelv som knuste Jamaicas hovedstad Kingston i 1692 og 1907.

Haiti har ingen målestasjoner som registrerer seismisk aktivitet. Den dominikanske republikk har et mindre nettverk.