Det opplyser kilder i det amerikanske utenriksdepartementet som nå er i ferd med å avslutte granskingen av Blackwaters oppførsel i Irak.

Sikkerhetsselskapet kom i hardt vær etter å ha drept 17 sivile irakere i Bagdad 16. september.

En irakisk gransking av hendelsen konkluderte med at skytingen var uprovosert, mens Blackwater hevder at det var snakk om selvforsvar.

– Forlenger neppe Det amerikanske utenriksdepartementet skal være ferdige med sin gransking av Blackwater, men har ennå ikke offentliggjort konklusjonen.

Kilder i departementet opplyser at Blackwater ikke vil bli fratatt kontrakten om beskyttelse av amerikanske diplomater i Irak, men sier at sikkerhetsselskapet neppe vil forsøke å forlenge denne når den utløper i mai neste år.

– Blackwater kommer neppe til å konkurrere for å beholde jobben, sier en kilde i departementet.

– Har lyktes Bush-administrasjonen er godt fornøyd med Blackwaters innsats i Bagdad og konstaterer at de har lyktes med å holde de amerikanske diplomatene i live i den livsfarlige irakiske hovedstaden.

President George W. Bush unngikk onsdag et spørsmål om sikkerhetsselskapets framtid, og henviste til granskingen som pågår.

– Det pågår nå gransking både i og utenfor Irak, for å se om de har brutt reglene. Jeg vil likevel påpeke at et selskap som Blackwater bidrar med svært verdifulle tjenester. De beskytter folks liv, og jeg setter pris på den oppofrelse og de tjenester Blackwaters ansatte har bidratt med, sa Bush.

Rice avgjør Den endelige beslutningen er det utenriksminister Condoleezza Rice som skal ta. Hun får granskernes rapport fredag, og kommer deretter raskt til å fatte en beslutning, opplyser en kilde i departementet.

Skulle Blackwater miste kontrakten, vil det kunne ta tid før andre godkjente sikkerhetsselskap kan erstatte dem. En løsning kan i så fall bli at vinneren av kontrakten ansetter noen av Blackwaters folk i Irak.

– Vi gjør som oppdragsgiveren vår sier. Dersom de ønsker at vi skal bli, så blir vi. Om de ønsker at vi skal forlate Irak, så gjør vi det, sier Blackwaters talskvinne Anne Tyrrell.

PETER ANDREWS