Oaten er gift og far til to barn, han er medlem av Underhuset og har vært betraktet som en mulig etterfølger etter den avgåtte partisjefen Charles Kennedy. Kennedy trakk seg for vel to uker siden, etter avsløringer av at han hadde store alkoholproblemer.

I helgen var det Mark Oatens tur. Den tidligere OL-sprinteren varslet sin avgang lørdag, etter at det ble klart at søndagsavisen News of the World – et beryktet skandaleorgan med et opplag på 3,8 millioner – ville skrive om hans forhold til en mannlig prostituert.

«Pinlig»

– Jeg beklager at jeg har vist manglende dømmekraft og påført mine partifeller en pinlig situasjon, het det i en erklæring fra Oaten. Han har ikke brutt noen lov, og det blir opp til det lokale partilaget å bestemme om han skal renomineres ved neste parlamentsvalg.

– Ikke noe parti får sin skjebne avgjort av det som skjer med en enkelt representant. Vi har en sterk politisk dagsorden, vi vet hva vi står for og vi har mye ugjort, framholdt den fungerende liberaldemokratiske partisjefen Sir Menzies Campbell søndag.

Men dobbeltskandalen rundt Charles Kennedy og Mark Oaten skaper alvorlige problemer for et parti som tok mål av seg til å bryte arbeiderpartiet Labours og det konservative partiets hegemoni i britisk politikk. Meningsmålingene taler et tydelig språk.

Faller

Ved valget på nytt Underhus i mai i fjor fikk liberaldemokratene mer enn hver femte stemme. Men det respektable valgresultatet på 22 prosent av stemmene har nå skrumpet inn med nesten en tredel til en oppslutning på 15 prosent, om man skal tro meningsmålingene.

Det liberaldemokratiske partiet ble til da det gamle liberale partiet på 1980-tallet slo seg sammen med det sosialdemokratiske SDP, en gruppe utbrytere fra arbeiderpartiet Labour. Den nye partidannelsen hadde som mål å «knuse støpeformen» for britisk politikk.

Det har det til nå ikke greid. I stedet befinner sentrumskreftene i øyrikets politiske liv seg i sin verste krise siden den daværende liberale partisjefen Jeremy Thorpe i 1976 ble satt i sentrum for en krimsak med drap og homofil prostitusjon som hovedingredienser.