Italienske medier melder tirsdag at dommer Cristina Di Censa har satt datoen for den første høringen i saken til 6. april.

— Vi forventet ikke noe annet, var den første reaksjonen fra Berlusconis advokater etter at nyheten ble kjent.

Den 74 år gamle statsministeren er mistenkt for å ha kjøpt seksuelle tjenester av ei jente under 18 år.

I tillegg er han mistenkt for å ha misbrukt sin maktposisjon for å ha presset politiet til å få den samme jenta løslatt fra varetekt da hun ble pågrepet og mistenkt for tyveri.

- Har bevis

Begjæringen om stille Berlusconi for retten ble levert dommer Di Censa av Statsadvokaten i Milano i forrige uke.

— Det finnes bevismateriale på at forbrytelsen ble begått, het det da i uttalelsen fra statsadvokat Edmondo Bruti Liberati.

Bevisene, som blant annet inkluderer telefonavlytting, knytter angivelig Berlusconi til flere sexkjøp. Blant kvinnene han skal ha kjøpt sex av, er nattklubbdanseren Karima El-Mahroug. Hun var 17 år første gang hun deltok i en av Berlusconis private fester.

Prostitusjon er ikke ulovlig i Italia, men det er ulovlig å kjøpe sex av personer under 18 år.

- Undergravende

Berlusconi selv har avfeid anklagene som «motbydelige og uverdige», og har hevdet at påtalemyndigheten i Milano driver med «undergravende virksomhet».

Ifølge Berlusconi er målet med anklagene å bakvaske ham i mediene.

Berlusconi risikerer nå opptil tre år i fengsel hvis han blir funnet skyldig i å ha betalt for sex med en mindreårig. Om han skulle bli funnet skyldig i maktmisbruk, stiger strafferammen til tolv år, ifølge Reuters.

Press

Forrige søndag mobiliserte mer enn en million italienere til protestdemonstrasjoner mot statsministeren, og opposisjonen har flere ganger bedt ham om å gå av.

Men Berlusconi gjorde det i helgen klart at det ikke er aktuelt for ham å frasi seg jobben som regjeringssjef.

— Det er i landets interesse å ha en stabil regjering som er bestemt i arbeidet med å videreføre sitt program, sa han.

Flere saker

Etter at grunnlovsdomstolen i januar opphevet en lov som ga Berlusconi og andre regjeringsmedlemmer immunitet mot straffeforfølgelse, ventes det også ny utvikling i tre andre saker der Berlusconi er anklaget for skatteunndragelse, korrupsjon og underslag. Også disse sakene skal høres i de kommende ukene, ifølge Reuters.

Berlusconi har flere ganger blitt anklaget for korrupsjon og økonomiske misligheter, men har aldri fått en rettskraftig dom mot seg.