I en følelsesladet ni minutter lang video sier Berlusconi at han er et uskyldig offer for en «utrolig serie av beskyldninger, og at rettssakene mot ham ikke har rot i virkeligheten».

Høyesterett opprettholdt torsdag en dom fra i fjor der den tidligere statsministeren ble dømt til fire års fengsel, hvorav ett ubetinget, for skatteunndragelser gjennom mediekonsernet Mediaset. Han ble også idømt fem års utestengelse fra italiensk politikk.

— Grunnløs

— Denne dommen er fullstendig grunnløs og vil frata meg min personlige frihet og mine politiske rettigheter, sier Berlusconi.

Han beskriver de over 50 rettssakene han har vært igjennom som en «genuin juridisk trakassering som er uten sidestykke i den siviliserte verden».

— Ingen kan forstå den veritable volden som har vært forbeholdt meg gjennom disse beskyldningene og rettssakene som det ikke finnes basis for, sier 76-åringen videre.

— Er dette det Italia vi ønsker? Det Italia vi elsker? Absolutt ikke, legger han til.

Berlusconi ble i fjor også idømt fem års utestengelse fra italiensk politikk. Høyesterett avgjorde at dommen om utestengelse fra politikken må revurderes. Dermed kan Berlusconi inntil videre fortsette som senator og leder i partiet PdL.

Politiske ringvirkninger

Det er usannsynlig at Berlusconi vil havne bak lås og slå, ettersom Italia vanligvis skåner personer over 70 år fra kortere fengselsdommer.

Men dommen kan få konsekvenser for statsminister Enrico Letta og hans regjering. Letta er avhengig av støtte fra Berlusconis høyreparti PdL i nasjonalforsamlingen.

Både statsministeren og president Giorgio Napolitano ber nå politikerne i landet om å bevare roen.

— Italia trenger å gjenfinne roen og samholdet i avgjørende viktige institusjonelle saker hvor det i altfor lang tid har vært splittelse og manglende evne til å iverksette reformer, sier Napolitano.

— Veien fram er respekt for rettsvesenet og dets dommer. For landets beste er det nødvendig med ro, sier Letta.

- Berlinmurens fall

Utenfor høyesterett i Roma samlet en liten gruppe demonstranter seg for å feire torsdag kveld. Én av dem sprettet en flaske champagne og viste fram et bilde av Berlusconi i fengsel med påskriften «Slik ønsker vi Berlusconi».

Samtidig samlet tilhengere av Berlusconi seg i nærheten av politikerens luksuriøse bolig i Roma. «Silvio! Silvio!» ropte de.

Blant politiske ledere er meningene delte. Beppe Grillo, som leder den populistiske Femstjernersbevegelsen, hevder Berlusconi er politisk «død».

— Domfellelsen er som Berlinmurens fall i 1989, sier han.