-For fredens skyld bør alle forlate den hellige plass. Dere vil bli behandlet med respekt og verdighet, var beskjeden som ble gitt på arabisk med hebraisk aksent.

Om lag 300 palestinere, noen av dem bevæpnet, har oppholdt seg i kirken siden israelske styrker rykket inn i Betlehem tirsdag. Fødselskirken er bygget der de kristne mener at Jesus ble født.

En rekke eksplosjoner og skuddvekslinger ble hørt i nærheten av kirken torsdag kveld og natt til fredag.

En palestinsk advokat som befinner seg i kirken, sa natt til fredag at situasjonen ikke er endret til tross for eksplosjonene, og at det er uklart hva israelerne forsøker å gjøre.

En prest inne i kirken sa torsdag at hæren har sprengt i stykker en dør inn til kirkeområdet, men hæren avviser dette.

Torsdag kveld beskyldte hæren palestinere for å holde kristne som gisler inne i kirken.

(NTB)