Hvis ikke arbeiderpartiet slutter med den interne kranglingen, risikerer det å miste oppslutning, frykter Blair, som nylig varslet at han kommer til å gå av innen ett år.

Men den hardt pressede britiske regjeringssjefen bidro ikke til å skape ro i egne rekker da han i et intervju unnlot å gjenta at han støtter finansminister Gordon Brown som sin etterfølger.

– Det jeg ønsker å gjøre denne uken er å si til partiet: Vi har hatt en vanskelig tid i det siste. Fokuser på befolkningen, befolkningens bekymringer og ting som virkelig uroer folk, sa Blair til BBC da Labour innledet sitt årlige landsmøte i helgen.

Taper terreng

Partikongressen i Manchester nord i England er svært viktig både for Blair og Brown, og det anstrengte og til tider fiendtlige forholdet mellom de to har dominert britisk politikk i mange år.

– Jeg ønsker ikke å komme inn på konkurransen om lederskapet og hele den diskusjonen. Gordon har vært en fantastisk finansminister. Han har tjent landet og partiet på en utmerket måte, sa Blair i intervjuet med BBC.

For øyeblikket ligger Labour etter det konservative opposisjonspartiet på meningsmålingene, og mange i partiet frykter at den interne maktkampen skal svekke arbeiderpartiet ytterligere.

Det neste nasjonale valget er i 2009, men allerede i lokalvalget i mai neste år vil det vise seg om Labour har klart å holde på velgerne eller ikke.

Upopulær

Det er ikke bare Irak-krigen som har gjort Blair upopulær i egne rekker de siste årene. Også hans øvrige Midtøsten-politikk og hans markedstilpassende reformer av offentlige tjenester er blitt møtt med skepsis fra grasrota i arbeiderpartiet.

Men mange partimedlemmer er også skeptiske til Gordon Brown, som tidligere ble sett på som Blairs opplagte etterfølger. Han må under sin tale mandag overbevise Labours tvilere om at han har karisma, personlighet og visjoner nok til å overta som leder.

Blair taler på partikongressen tirsdag.

Demonstrasjoner

I forbindelse med åpningen av landsmøtet ble det arrangert en antikrigsdemonstrasjon i Manchester lørdag. Minst 10.000 mennesker deltok i demonstrasjonen i protest mot Irak-krigen og andre kontroversielle deler av britisk utenrikspolitikk.

Deltakerne i demonstrasjonen krevde at Storbritannia umiddelbart må trekke seg ut av både Afghanistan og Irak. Blant deltakerne var Lauren Booth, søsteren til Blairs kone Cherie, og den omstridte, tidligere Labour-representanten George Galloway.

Arrangørene hadde forventet 25.000 deltakere under protesten. Politiet anslo at minst 10.000 mennesker var til stede.