Meldingen tolkes som at Russland vil vise muskler i kappestriden med Vesten om innflytelse i Ukraina, ifølge nyhetsbyrået Reuters,

— I samsvar med en ordre fra presidenten i Den russiske føderasjonen er styrker i Det vestlige militærdistriktet satt i beredskap fra klokken 14 i dag (klokken 11 norsk tid), siterer nyhetsbyrået Interfax forsvarsminister Sergej Sjoigu.

Britisk reaksjon

Storbritannia reagerte raskt med å si at man «tar til etterretning» utviklingen i Russland.

— Vi vil selvfølgelig, opplagt, ta til etterretning på en passende måte enhver aktivitet fra russiske styrker, sa Storbritannias forsvarsminister Philip Hammond til journalister på spørsmål om hvordan han reagerer på Putins ordre.

— Vi oppfordrer alle parter til å la det ukrainske folket løse sine interne uoverensstemmelser og så avgjøre sin egen fremtid uten innblanding utenfra, tilføyde han.

På tå hev

Putin har gitt ordre om flere overraskende øvelser i forskjellige deler av Russland siden han på nytt ble president i 2012. Han sier at forsvaret må holdes på tå hev.

Men de storpolitiske tonene kunne knapt vært tydeligere enn de er denne gangen. Situasjonen på Krim ble onsdag betegnet som meget spent.

Det vestlige militærdistriktet grenser til Ukraina som ligger mellom NATO-land og Russland.

Sjoigu sier at øvelsen vil bli gjennomført i to deler og bli avsluttet mandag 3. mars. Også noen styrker fra det sentrale Russland blir med i øvelsen.

Taus Putin

Putin har ikke kommet med noen offentlige uttalelser om Ukraina siden president Viktor Janukovitsj ble fordrevet fra makten før helgen etter måneder med politisk uro.

Uroen ble utløst av Janukovitsjs beslutning om å forkaste en fremforhandlet avtale med EU og i stedet forbedre forholdet til Russland.

USA og EU har advart Russland mot å intervenere militært i Ukraina, som var en republikk i Sovjetunionen.

Putin har omtalt Ukraina som en «brodernasjon» og vil ha landet med i den euroasiatiske unionen han er i ferd med å bygge i området.

- Anklager Vesten

Statsminister Dmitrij Medvedev sa mandag at Russlands interesser og russiske borgere i Ukraina var truet, en språkbruk som minner om den som ble brukt da Russland invaderte Georgia i 2008.

Andre russiske regjeringsrepresentanter sier Russland ikke vil blande seg inn militært i Ukraina, men anklager samtidig Vesten for å gjøre det.

Interfax siterer onsdag presidenten i Føderasjonsrådet, overhuset i Russlands nasjonalforsamling, som gjentar at Russland ikke vil bruke militær makt.