Like før avreise fra Vatikanet torsdag ettermiddag tok pave Benedikt farvel i en twittermelding. «Takk for deres kjærlighet og støtte. Måtte dere alltid oppleve den gleden det gir å sette Kristus i sentrum av deres liv», skrev han.

Så gikk han om bord i et hvitt helikopter som først tok et sveip over severdigheter som Forum Romanum og Colosseum, og deretter satte kursen mot pavens sommerresidens Castel Gandolfo. Der skal pave Benedikt oppholde seg de kommende to månedene.

En stor folkemengde var samlet ved residensen for å motta ham. Han kom ut på balkongen og velsignet de frammøtte i en kort avskjedstale.

— Nå er jeg ikke lenger pave, men ganske enkelt en pilegrim som nærmer seg slutten av sin vandring her på jorda, sa han.

Nøyaktig klokka 20 trådte paven offisielt av. Ved Castel Gandolfo ble det gule og hvite paveflagget senket, og dørene til residensen ble stengt.

Lydig tjener

Benedikt oppfordret på sin siste dag til samhold i kirken. Da han tok farvel med kardinalene, som var samlet i Vatikanet, lovet han samtidig å vise «betingelsesløs ærbødighet og lydighet» for den nye paven, som trolig vil bli utpekt i løpet av mars.

Benedikt får beholde den hvite prestekjolen han har båret som pave, opplyser talsmenn for Vatikanet. Han skal fortsatt hete Benedikt etter den offisielle fratredelsen og tar ikke tilbake sitt gamle navn, Joseph Ratzinger.

Han skal fortsatt tiltales som «Deres Hellighet» når han senere flytter inn i et tidligere kloster på en bakketopp i Vatikanet. Dermed vil den gamle og den nye paven bo bare en kort spasertur fra hverandre, en situasjon som ifølge fagfolk er uten sidestykke i kirkehistorien.

Men den første tida etter avgangen skal Benedikt hvile ut ved Castel Gandolfo. Han unngår dermed å påvirke konklavet, forsamlingen av kardinaler som skal velge den nye paven.

«I skjul»

Den avtroppende paven har selv sagt at han skal leve «i skjul fra verden». Men ifølge Vatikanet er han fortsatt villig til å bistå kirken, og til å gi sin etterfølger all den hjelp denne måtte ønske — hvem som enn blir valgt til ny pave.

Pavens mann i Norge, biskop Bernt Eidsvig, mener at den neste paven bør like rampelyset, og at han bør diskutere sølibatkravet.

— Vi trenger en pave som kan uttrykke seg slik at mediene forstår seg på ham. Han bør like det offentlige livet. Alt han gjør, vil bli sett av hele verden, sier Eidsvig til Dagen.

Først ferie

Benedikt har forklart at det er svak helse som er grunnen til hans avgang. I tida framover ser han for seg et stille liv, fylt av bønn og akademisk arbeid.

— Jeg sier ikke fra meg korset, har han sagt, med henvisning til en angivelig bemerkning fra forgjengeren Johannes Paul II om at pavegjerningen på et vis var et kors å bære.

Benedikt har uttalt seg i diplomatiske vendinger om sin tid som pave, som begynte i april 2005. Men han legger ikke skjul på at han har hatt mye å stri med, som maktkamp innad i kirken og skandaler der katolske geistlige i mange land er blitt anklaget for seksuelle overgrep mot barn.

— For kirken har dette vært en tid med øyeblikk av glede og lys, men også øyeblikk som ikke var så enkle, har han sagt.