Et 80 kilometer langt belte av sterkt forurenset vann nådde torsdag fram til den kinesiske millionbyen Harbin etter en eksplosjon i et petrokjemisk anlegg. Dermed ble 4 millioner mennesker uten drikkevann.

Ifølge kinesiske myndigheter forårsaket eksplosjonen 380 kilometer fra Harbin alvorlig forurensning i Songhua-elva som er kilde for mesteparten av drikkevannet i Harbin, en by med ni millioner innbyggere i den nordlige delen av Kina. Myndighetene innrømmer at en stor miljøkatastrofe er inntruffet.

Vannkranene ble midlertidig åpnet i byen onsdag etter først å ha blitt stengt, for å gi innbyggerne anledning til å hamstre vann.

– Vi håper folk får tid til å lagre så mye vann som mulig, sa en tjenestemann i Harbins vannverk. Myndighetene har bedt befolkningen holde seg unna elva for å unngå å bli eksponert for luftbåren forurensning fra vannet.

Prisene på flaskevann i Harbin steg til himmels, og myndighetene måtte gripe inn for å gi beskjed om at vannet skulle selges til vanlige priser.

Mange av Harbins innbyggere stormet onsdag flyplassen og jernbanestasjonene for å flykte fra giftfaren i byen, som ligger i Heilongjiang-provinsen nordøst i Kina.

Advarer Russland

Frykten for katastrofen har spredd seg helt til Vladivostok på Russlands Stillehavskyst, og Kina har sendt en advarsel til Russland om det forurensede vannet som er på vei ned elva.

Beltet med forurenset vann ventes å ha passert Harbin lørdag, og i løpet av få dager kan vannet nå den russiske byen Khabarovsk, 600 kilometer nordøst for Harbin og hjemby for 600.000 mennesker.

I Vladivostok-regionen i Russland begynte miljøvernmyndighetene onsdag å kontrollere det lokale vannet etter at det ble oppdaget gift i en kinesisk bielv til den russiske elva Amur.

Benektet først

Store mengder av det giftige stoffet benzen rant ut i Songhua-elva etter eksplosjonen i Jilin-provinsen for 10 dager siden. Innrømmelsen av katastrofen kom etter gjentatte dementier av at noe slikt hadde skjedd.

Mangelen på informasjon førte til panikkhamstring av flaskevann og brus i byens butikker.

– Vi har funnet ganske store mengder benzen, som kan være kreftfremkallende, sa en lokal talsmann. Det er først og fremst leukemi det er risiko for.

Meldingene om hvor sterk forurensingen er, varierer. Ifølge nyhetsbyrået AFP har det kinesiske miljøverndirektoratet målt en benzenkonsentrasjon som er 108 ganger høyere enn det som betraktes som trygt, mens nyhetsbyrået Reuters rapporterer om forurensning som er 30 ganger høyere «enn normalt».

Drikkevannsforsyningen til byen ble stengt ved midnatt natt til onsdag, men ble åpnet igjen midlertidig, samtidig som folk ble oppfordret til å lagre vann før det igjen ville bli stengt natt til torsdag norsk tid..

– Her i byen hamstrer folk nå vann, enten det er på flaske, i bøtter eller i badekaret, sa en fabrikksjef i Harbin onsdag.

Men torsdag var butikkhyllene fulle av både vannflasker og brus etter at det i all hast ble fraktet nye forsyninger til byen.

REUTERS