— Det er grusomt. Det er så mange unge her. De er helt gjennomvåte. De fryser alle sammen, sier Petro Bartolo, en av helsearbeiderne som kom til for å hjelpe, til avisen La Repubblica.

Til sammen 105 båtflyktninger ble plukket opp fra en oppblåsbar båt i stor sjø søndag. Det var bølger på opp mot åtte-ni meter og temperaturer så vidt over null grader, opplyser italienske myndigheter.

Migrantene måtte oppholde seg på dekk av de to patruljebåtene under turen mot Lampedusa, 18 timer unna. Der var de fortsatt utsatt for sjøsprøyt og kulde.

- Mirakel

Minst 29 mennesker er døde, men at tallet kan øke, opplyste ordføreren på Lampedusa, Giusi Nicolini, mandag. En av flyktningene ble fraktet med helikopter til Sicilia og bare en av kystvaktbåtene har foreløpig kommet seg i havn.

En talsmann for kystvakten sier deres mannskaper arbeidet under nesten umulige forhold og at de er utkjørt etter operasjonen.

— Det faktum at de klarte å redde noen mennesker er nesten et mirakel, sier Filippo Marini til nyhetsbyrået Ansa.

Stanset redningsoperasjon

Lampedusa-ordføreren klandrer italienske myndigheter for å ha stanset redningsprogrammet Mare Nostrum i fjor. I operasjonen ble det brukt store marinefartøy.

— De små patruljebåtene ble slukt av bølgene på veien tilbake. Dersom Mare Nostrum hadde pågått fortsatt, ville flyktningene fått ly om bord på et større skip innen en time, sier Nicolini.

Redningsoperasjonen ble lagt ned på grunn av høye kostnader. EU-landene har gått med på å bidra med grensepatruljering i Middelhavet, men denne operasjonen er mye mindre enn Mare Nostrum var.

Hundretusenvis

Borgerkrigen i Syria og de lovløse tilstandene i Libya har ført til en kraftig økning av båtflyktninger. Ifølge FN hadde 160.000 mennesker kommet til Italia sjøveien fra januar til november i fjor. 40.000 kom til Hellas i samme periode. Samtidig har flere tusen omkommet i forsøket på å krysse Middelhavet.

Menneskesmuglerne innkasserer 1.000-2.000 amerikanske dollar fra hver flyktning. For denne prisen blir de stuet sammen i fartøy som ofte ikke er sjødyktige.

— For de organiserte kriminelle har det ingen betydning om folk kommer seg levende over havet, eller om de dør. Men nå, uten Mare Nostrum, ser det ut som ingen bryr seg om de overlever, sir Nicolini.