JAN LUND

Tusenvis av soldater og omkring 100 stridsvogner har gått inn i Iraks nest største by, støttet av helikoptere. Sent i går kveld var mesteparten av det gamle sentrum omringet.

— Vi kontrollerer nå mesteparten av byen, uttalte oberst Chris Vernon til journalister. Men Vernon innrømmet at invasjonsstyrkene fortsatt ikke har kontroll over gamlebyen.

- Færrest mulig sivile ofre

Basra ble delvis omringet av de allierte allerede under krigens første dager. Men forbindelsen til resten av landet ble ikke fullstendig avskåret. Veier mot nordøst ble holdt åpne, slik at det var mulig både for sivilbefolkningen og andre å flykte. Det overordnete målet var å få så få sivile ofre som mulig.

I de siste to ukene er grepet sakte, men sikkert blitt strammet. De britiske styrkene har kvalt motstanden i forstedene og beveget seg nærmere og nærmere millionbyens sentrale del.

Samtidig har spesialstyrker eliminert mål inne i byen. Oppholdssteder for militser og Baath-partiet er blitt bombet fra luften eller fra artilleriet i utkanten av byen.

Det lykkes britene å lokalisere Baath-partiets lokale hovedkvarter og det hemmelige oppholdsstedet for den militære ledelsen. Begge steder er blitt bombet, og britene tror at den øverstkommanderende for de irakiske styrker i landets sørlige del er omkommet.

«Kjemiske Ali»

To av livvaktene til Ali Hassan al-Majid - kjent som «kjemiske Ali» på grunn av at han var ansvarlig for bruken av kjemiske våpen mot kurderne i det nordlige Irak - er omkommet etter at oppholdsstedet deres ble bombet. «Kjemiske Ali» er fetter til Saddam Hussein og en av regimets kjente og fryktete ledere. Det fortelles at tusenvis av irakere jublet da bygningen ble lagt i ruiner.

Det er derimot ikke klart om Ali Hassan al-Majids selv var blant de drepte.

— Vi vet at han normalt ikke beveget seg lang vekk fra livvaktene. Vi vet at han var på stedet. Vi vet at en rekke andre militære toppfolk oppholdt seg der. Men vi kan ikke med sikkerhet si noe om skjebnen deres, konkluderte en britisk talsmann.

Motstridende meldinger

Det er kommet motstridende meldinger om motstanden i byen. Noen enheter har møtt det de betegner som «en åpen dør». Andre har møtt kraftig motstand fra lommer av militsgrupper og militærenheter. Men de siste 14 dagenes kamper har tilsynelatende kostet regimet så betydelige ressurser at motstanden bare er sporadisk.

— Regimet er på flukt. Det har overlevd i Basra på grunn av evnen til å undertrykke befolkningen - og denne evnen forsvinner nå, sa Ørkenrottenes kommandør, brigader Graham Binns.

Britene opplyste i går at 300-400 irakere har mistet livet under offensiven, og at de fleste av Baath-partiets ledende medlemmer enten er døde eller flyktet. De allierte forventer å ha full kontroll over Basra innen de neste 48 timene. Deretter mener de motstanden vil være begrenset til enkeltpersoner og smågrupper.

Kaptein Roger McMillan fra Royal Scotts Dragoon Guards opplyste til BBC at britene foreløpig ikke har lidd tap og forklarte det med den overordnede strategien om «å rykke langsomt og rolig frem i motsetning til å sparke opp døren.»

— Vår situasjon er blitt svært gunstig, sa han.

Drikkevann og mat

Noen humanitære hjelpeforsyninger er også på plass i byen. Forsyningen av drikkevann til Basra er nesten helt gjenetablert, og matvarehjelpen begynner også å strømme inn i området.

Jyllands-Posten/Bergens Tidende