— Jeg sa til moren min at jeg ville studere mer og få en jobb, først etter det vil jeg gifte meg, sier Meena, som kommer fra landsbygden i den indiske delstaten Rajasthan.

Hun reiste tre timer med buss til den nærmeste storbyen, Bhilwara, for å få råd og hjelp.

Myndighetene hjalp henne forhandle med familien, og Meena fikk sitt ønske om å vente med bryllupet oppfylt. Myndighetene ga henne attpåtil et diplom for sitt mot og arbeid for forandring i lokalsamfunnet.

Helseproblem

Hvert år blir 10 millioner jenter under 18 år giftet bort verden over. Ofte har jenten selv lite hun skal ha sagt om en beslutning som preger hele hennes framtid. Praksisen med å gifte bort jenter tidlig er vanlig i en rekke land i Afrika, Midtøsten og det sørlige Asia.

Skikken er ikke bare et brudd på barnas rettigheter. For jentene kan det tidlige bryllupet få en dødelig utgang.

For kroppen er ofte ikke nok utviklet til å kunne bære frem barn. Ifølge FNs barnefond UNICEF dør 70.000 jenter mellom 15 og 19 år rundt om i verden i forbindelse med svangerskap og fødsel.

Jenter under 15 har fem ganger høyere risiko for å dø under graviditet eller i fødsel enn kvinner over 20 år, ifølge USAs utviklingsdirektorat USAID. Mangel på helsehjelp i fattige land bidrar til problemet.

Barna til de unge mødrene er dessuten oftere undervektige eller dødfødte, ifølge hjelpeorganisasjonen Plan.

- Ikke vond vilje

For jentene betyr som regel tidlig ekteskap at de ikke får fortsette på skolen. Livet blir en ond sirkel av fattigdom og maktesløshet.

Fattigdom er en viktig årsak til problemet. Men frykten for at jenten skal miste dyden før ekteskapet, og dermed skade familiens ære og redusere hennes verdi som brud, er også en del av bildet.

Forskere påpeker imidlertid at det ikke er av vond vilje at foreldrene vil ha jentene raskt inn i ekteskapet.

— Som oftest føler folk at dette er det beste for deres døtre. Foreldre elsker barna sine og vil gjøre det beste de kan for dem. De er bare ikke sikre på hva det beste er, sier Jeffrey Edmeades i International Center for Research on Women.

Utdanning som våpen

For de unge jentene er det som regel vanskelig å stå imot viljen fra en hel familie. Men hjelpeorganisasjonene mener utdanning og økt kunnskap om barns og kvinners rettigheter kan hjelpe. Det er Sapna Meena et eksempel på.

Hun bidrar nå til å spre kunnskap i landsbyen sin og oppfordrer folk til å la barna få utdanning.

I India er det forbudt å gifte bort barn under 18 år. Loven er streng, men benyttes sjelden. En spørreundersøkelse blant unge kvinner viser at nesten halvparten ble gift før de fylte 18.

— Det er så mye dårlig som kan skje dersom du gifter deg ung. Du kan ikke gjøre ferdig utdanningen, og du må flytte til mannen og svigerfamilien din og få barn, sier 15-åringen. Hun ønsker å bli lærer, lege eller politioffiser.