Natthimmelen lyste opp av glimt fra enorme bombeeksplosjoner mens harde kamper fant sted rundt Gaza by. På offensivens 19. dag nærmer dødstallet på Gazastripen seg 1.000.

Framrykkingen inn i Tel al-Hawa-nabolaget er det dypeste de israelske styrkene hittil har gått inn i den tettbefolkede byen. Soldater lette etter Hamas-krigere i kjellere og smug mens innbyggerne prøvde å gjemme seg.

En palestiner ble drept og 20 såret da et hus i Sheikha Radwan-nabolaget ble ødelagt i et luftangrep, ifølge helsepersonell og lokale vitner.

Les også: Nye raketter mot Nord-Israel

Bølge av bombing

Israel gjennomførte også en bølge av bombeangrep mot grensebyen Rafah i et forsøk på å ødelegge tunneler til Egypt. Hundrevis av mennesker flyktet i panikk ut i gatene for å slippe unna bombingen, som fortsatte natt til onsdag.

– Offensiven blir mer grusom for hver dag. Israel fortsetter aggresjonen for å utrydde vårt folk der, sa palestinernes president Mahmoud Abbas tirsdag.

Ifølge sykehuskilder er 975 palestinere drept og 4.400 såret på de 18 dagene militæroffensiven har vart. Minst 40 prosent av de drepte er kvinner og barn. Ti israelske soldater og tre sivile er drept i kamp eller av raketter avfyrt av Hamas mot Israel.

FN krever beskyttelse

Operasjonslederen for UNRWA, John Ging, sendte ut en appell til det internasjonale samfunnet om å beskytte den sivile befolkningen, som ikke har noe sted å flykte til.

– Alt folk sier, det første de sier til meg, er: Vi trenger beskyttelse, det er ikke trygt noe sted, sier han.

Israelske offiserer sier at Hamas ofte opererer i små grupper og unngår å komme i direkte konfrontasjon med israelerne.

– Deres strategi er å bruke feller og skyte med gevær og raketter på lang avstand, sier en offiser.

Han sier at soldatene opptrer med stor forsiktighet når de rykker fram.

– Soldatene skyter på alt som er mistenkelig, de bruker mye ildkraft, og de sprenger hull i murer og vegger for å ta seg fram, sier han.

Israels tapstall er hittil svært lave, men det ventes at de kan øke kraftig om soldatene rykker lenger inn i den tettpakkede storbyen.

Diplomatiet fortsetter

Imens fortsetter den internasjonale diplomatiske innsatsen for å få til en våpenhvile. FNs generalsekretær Ban Ki-moon forlot New York for å reise til regionen og gi sin støtte til Egypts innsats.

I Kairo fortsatte Egypt presset på Hamas for å få dem til å akseptere et forslag om våpenhvile, samtidig som den tyrkiske statsministerens utenrikspolitiske rådgiver Ahmet Davutoglu for tredje gang på to dager møtte Hamas-lederen Khaled Meshaal i Damaskus.

Presset har hittil ikke gitt frukter. Hamas’ nestleder Moussa Abu Marzouk sa tirsdag til Al Jazeera at det egyptiske forslaget ikke er akseptabelt, og at Hamas har flere forslag til endringer.

Stormfullt møte

En palestinsk tjenestemann som var til stede, sa at møtet mellom Hamas og Egypt søndag var stormfullt. Egypts forhandlingsleder Omar Suleiman sa til Hamas at de måtte godta forslaget slik det er, ellers ville de bli holdt ansvarlig for Israels fortsatte offensiv.

Mens Israel sier at offensiven ikke skal stanses før Hamas stanser sine rakettangrep og ikke lenger kan smugle inn raketter, nekter Hamas å gå med på en våpenhvile før Israel har trukket seg ut og åpnet Gazas grenser som har vært hermetisk lukket siden Hamas tok makten i 2007.

Et av de vanskeligste punktene i forhandlingene er hvordan grensa i så fall skulle åpnes.

Egypt vil ha internasjonale observatører for å hindre smugling av våpen, men ikke på egyptisk side av grensa. Hamas avviser internasjonale observatører og krever å spille en rolle selv i overvåkingen av grensa, noe både Israel og Egypt avviser.

Dette nabolaget i Gaza by er lagt i ruiner av israelske luftstyrker. Bildet er tatt tirsdag.
SUHAIB SALEM