Forholdet mellom Iran og USA har vært svært dårlig i over 30 år, og landene støtter hver sin side i borgerkrigen i Syria.

I nabolandet Irak har imidlertid de to erkefiendene samme mål. Både USA og det sjiamuslimske regimet i Iran vil gjerne hjelpe Iraks sjiamuslimske statsminister Nuri al-Maliki.

Regjeringen i USA understreket fredag at det ikke foregår noen amerikansk-iranske samtaler om hva som bør gjøres med krisen i Irak. Men signaler fra Teheran tyder på at det iranske prestestyret holder døren åpen både for samtaler og et mer konkret samarbeid med USA.

— Vi kan samarbeide med amerikanerne for å få slutt på opprøret, sier en høytstående iransk tjenestemann, som ikke ønsker å bli navngitt, til nyhetsbyrået Reuters.

- Må ikke øke spenningen

Tjenestemannen forteller at det pågår en diskusjon internt i det iranske lederskapet om muligheten for å forene krefter med USA, som ble kalt «den store satan» av prestestyrets grunnlegger ayatolla Khomeini.

Så langt virker det ikke som denne ideen vekker særlig entusiasme i Washington. USA og Iran er i dialog om det omstridte iranske atomprogrammet, men ikke om Irak, ifølge det amerikanske utenriksdepartementets talsperson Marie Harf.

— Det vi har sagt, er at alle Iraks naboer, inkludert Iran, må la være å gjøre ting som kan destabilisere situasjonen ytterligere og øke spenningen mellom de religiøse gruppene, sa hun fredag.

På spørsmål fra journalister var hun likevel enig i at USA og Iran har felles interesser i Irak.

Ingen bakkestyrker

USAs president Barack Obama har sagt at han vurderer alle muligheter for å hjelpe regjeringen i Irak, unntatt å sende bakkestyrker tilbake til landet. De amerikanske styrkene som invaderte Irak i 2003, ble trukket ut i 2011.

Samtidig har Obama kritisert det irakiske lederskapet og krevd at interne konflikter må bilegges slik at landets langsiktige problemer kan løses.

— USA vil gjøre sin del, men dere må forstå at det er opp til Irak som en suveren stat å løse sine problemer. Vi kan ikke gjøre det for dem, sa presidenten fredag.

Regimet i Iran har på sin side sendt en av lederne for den iranske revolusjonsgarden til Irak, ifølge den britiske avisa The Guardian. Generalmajor Qassem Suleimani skal ha planlagt å møte militsgrupper og stammeledere som deltar i forsvaret av Bagdad.

Opprørsgruppen ISIL - Den islamske staten i Irak og Levanten - opererer både i Irak og Syria og var tidligere en del av al-Qaida-nettverket. Gruppen har en rekke utenlandske krigere i sine rekker, og ifølge terrorforsker Thomas Hegghammer er det tegn som tyder på at nordmenn kjemper for ISIL i Irak.